Agua dulce y Ecosistemas de agua dulce

Introducción

El agua dulce se refiere al agua que se encuentra en lagos, estanques, arroyos y cualquier otra masa de agua que no sea el mar. Es compatible con una variedad de ecosistemas de plantas y animales cuya composición está determinada por la disponibilidad de alimentos, oxígeno (O), temperatura y luz solar. Los ambientes de agua dulce son menos extensos que el mar, pero son importantes centros de biodiversidad. Esto es especialmente cierto en ambientes secos, como los desiertos, donde los estanques y arroyos aislados proporcionan un refugio para plantas y animales.

Las plantas y animales que viven en agua dulce normalmente no podrían vivir en agua salada, porque sus cuerpos están adaptados a un bajo contenido de sal. Los ecosistemas de agua dulce son vulnerables a la contaminación del agua derivada de diversas actividades humanas, desde la deforestación hasta el desarrollo urbano. También se utilizan como suministros de agua para uso humano, y a veces su curso natural se desvía para este propósito, como, por ejemplo, cuando se construye una presa.

Antecedentes históricos y Fundamentos científicos

Los ambientes acuáticos, o acuosos, se dividen en agua dulce y marina. El agua dulce tiene menos de un gramo por litro de sólidos disueltos, principalmente sales, de los cuales el cloruro de sodio (NaCl) es el más importante en lo que respecta a los organismos vivos. Es la principal fuente de agua para la mayoría de los usos humanos. Los ecosistemas de agua dulce se encuentran en estanques, lagos, embalses, ríos y arroyos. Los estuarios, que son lugares donde un río se encuentra con el mar, como la bahía de San Francisco, son parte de agua dulce y parte marina en su composición. La diversidad de un ecosistema de agua dulce depende de la temperatura, la disponibilidad de luz, los nutrientes, el oxígeno y la salinidad.

Una amplia gama de plantas, animales y microbios se encuentran en los ecosistemas de agua dulce. Las más pequeñas son las plantas y animales microscópicos conocidos como fitoplancton y zooplancton, que forman la capa inferior de las cadenas alimentarias de agua dulce. También hay muchos invertebrados de agua dulce, incluidos gusanos e insectos. Entre los vertebrados de agua dulce, los anfibios, como las ranas, viven en la tierra y en el agua, mientras que los peces viven exclusivamente en el agua. Muchas especies de aves, como el martín pescador y los patos, viven en el agua dulce o cerca de ella.

Los ríos y arroyos son ambientes de agua dulce lótica o que fluyen. Su agua fluye en una dirección y comienzan en una fuente, que podría ser un manantial, un lago o un deshielo de nieve, y viajan hasta sus bocas, que pueden ser el mar u otro río. El agua en la fuente es generalmente más fría, más clara y tiene un contenido de oxígeno más alto que en la boca. Los peces de agua dulce, como la trucha, a menudo se encuentran cerca de la fuente. Tiende a haber más biodiversidad en medio de un río o arroyo, mientras que el agua cerca de la desembocadura a menudo está turbia con sedimentos que disminuyen la cantidad de luz y la diversidad del ecosistema. Los peces que requieren menos oxígeno, como la carpa, se encuentran cerca de la desembocadura de un río. Los organismos lóticos tienden a ser pequeños, con cuerpos aplanados, por lo que no son barridos. Las hojas caídas, los insectos y otros detritos son fuentes importantes de alimento.

Los ríos y arroyos llevan la precipitación a los océanos, por lo que hay arroyos en la mayoría de las localidades. No hay un límite nítido entre el agua y la tierra con un arroyo. Hay suelo saturado, tanto lateral como verticalmente, más allá de las orillas de un arroyo, conocido como la zona ribereña.

Los lagos, estanques y embalses son sistemas lenticulares, o en capas, con agua generalmente inmóvil que varía en tamaño entre unos pocos pies cuadrados y miles de millas cuadradas. La capa superficial está poblada por plancton, protistas (organismos unicelulares como la ameba) e insectos. Debajo de la superficie se encuentra el epilimnion, que es relativamente cálido y a veces mezclado por el viento. La penetración de la luz solar a través de la capa depende de la cantidad de limo que se suspende en el agua. La capa justo encima de la parte inferior,

PALABRAS PARA SABER

DETRITUS: Materia producida por descomposición o desintegración de material vivo.

LENTIC: La naturaleza de capas verticales de un lago.

LITORAL: La región de un lago cerca de la orilla.

LÓTICA: Agua corriente, como en ríos y arroyos

HUMEDAL: Un ecosistema poco profundo donde la tierra está sumergida durante al menos una parte del año.

conocido como hipolimnión, es frío y sin mezclar. La interfaz entre estas dos capas, que marca una caída repentina de la temperatura, se llama termoclina. La capa inferior de un lago, el bentos, está ocupada por gusanos excavadores y caracoles, y el ecosistema varía dependiendo de si el fondo es rocoso, fangoso o arenoso. Los niveles de oxígeno y luz disminuyen con la profundidad. Los microorganismos anaeróbicos, que pueden vivir sin oxígeno, a menudo viven en las capas inferiores de un lago. Un lago azul es más bajo en productividad que un lago verde, pero cuando la productividad es demasiado alta, las floraciones de algas pueden resultar con niveles de oxígeno más bajos. La capa litoral, cerca del borde de un lago, generalmente tiene un gran ecosistema con organismos que pueden usar la tierra y el agua, como libélulas, ranas, patos y tortugas. Plantas como juncos, juncos y totoras crecen enraizadas en los sedimentos del fondo de la zona litoral.

Los humedales son ecosistemas importantes que son en parte acuáticos, en parte terrestres. Están sumergidos, parcial o totalmente, durante al menos una parte del año. Hay varios tipos de humedales, descritos por su vegetación. Los pantanos son humedales con árboles, mientras que un pantano es un humedal que no tiene árboles. Un pantano contiene áreas de tierra que están saturadas de agua y su suelo está hecho de un material llamado turba, que se compone de vegetación acumulada e indecorosa. Los pantanos son como pantanos, pero su agua es subterránea, mientras que un pantano es húmedo principalmente por precipitación. Los pantanos y pantanos son más ricos en nutrientes y productivos que los pantanos y pantanos. Los humedales son a menudo ricos en biodiversidad y son importantes para la reproducción y migración de aves y flores silvestres. Desempeñan un papel importante al absorber el agua de las tormentas, evitando las inundaciones al ralentizar la velocidad a la que el agua llega a los sistemas fluviales. También actúan como un filtro para los desechos agrícolas, porque las plantas y los microbios de los humedales pueden desintoxicar los residuos que de otro modo serían dañinos, purificando así esta agua.

Impactos y problemas

Muchas actividades humanas amenazan la salud de los ecosistemas de agua dulce. Por ejemplo, la lluvia ácida creada a partir de las emisiones de azufre (S) y óxido de nitrógeno (NO) vuelve ácidos a muchos lagos y arroyos, dejándolos incapaces de soportar varias especies de peces. La construcción de presas para crear centrales hidroeléctricas bloquea las rutas de peces migratorios como el salmón. La deforestación agrega limo a un arroyo o río y lo ralentiza, lo que puede aumentar las inundaciones.

Los humedales se encuentran entre los ecosistemas más vulnerables. El cinco por ciento de la superficie terrestre de los Estados Unidos está ocupada por humedales que albergan un tercio de sus especies en peligro de extinción. A menudo se encuentran cerca de zonas urbanas, donde son un blanco atractivo para el drenaje y el desarrollo. A menudo se llenan de sedimentos, que a veces se agregan por la construcción de carreteras y la escorrentía agrícola, y esto puede convertirlos en un entorno terrestre. Los Estados Unidos perdieron casi 500.000 acres (200.000 hectáreas) de humedales cada año desde la década de 1950 hasta mediados de la década de 1970 antes de que se diera cuenta de su importancia ecológica.

Restaurar el suministro de agua es a veces todo lo que se necesita para restaurar un humedal. Un ejemplo es el delta donde los ríos Tigris y Éufrates desembocan en el Golfo Pérsico. Esta zona era el hogar de un grupo de personas llamadas árabes de los Pantanos, que residían en plataformas flotantes y vivían de los pantanos. Durante la guerra entre Irán e Irak de 1980-1988, Saddam Hussein obligó a la mayoría de estas personas a abandonar sus hogares y drenó los pantanos, quemándolos después. Después de la caída de Hussein, las Naciones Unidas y los árabes de los pantanos restantes restauraron el agua de la zona. Parte de la flora y fauna originales han comenzado a regresar, aunque pasarán muchos años hasta que este humedal se restaure a su estado anterior.

Véase también Ecosistemas Acuáticos; Estuarios; Ecosistemas Marinos; Océanos y Costas; Ríos y Vías Fluviales

BIBLIOGRAFÍA

Libros

Cunningham, W. P., y A. Cunningham. Environmental Science: A Global Concern (en inglés). Nueva York: McGraw-Hill International Edition, 2008.

Kaufmann, Robert y Cutler Cleveland. Ciencias Ambientales. Nueva York: McGraw-Hill, 2007.

Sitios Web

Environment Canada. «Ecosistemas acuáticos.»http://www.ec.gc.ca/water/en/nature/aqua/e_ecosys.htm(consultado el 17 de abril de 2008).

Museo de Paleontología de la Universidad de California. «The Freshwater Biome.»http://www.ucmp.berkeley.edu/exhibits/biomes/freshwater.php(consultado el 17 de abril de 2008).

Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos. «Aquatic Biodiversity.»http://www.epa.gov/bioindicators/aquatic(consultado el 17 de abril de 2008).

Susan Aldridge

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