Por qué los cacahuetes son mucho peores que otras alergias

Los alérgenos alimentarios son el flagelo de la lonchera escolar moderna. Muchos alimentos contienen proteínas que pueden desencadenar una reacción inmune de gran tamaño y uno de los más feroces es el maní humilde.

Alrededor del 3% de los niños en Australia tienen alergia al maní, y solo 1 de cada 5 de ellos puede esperar superarla. Para estas personas desafortunadas, incluso pequeñas cantidades de maní pueden desencadenar una reacción alérgica mortal.

Pero, ¿qué diferencia al cacahuete de otros frutos secos? ¿Por qué es tan bueno para ser un alérgeno?

Para responder a esto, tenemos que explorar la vía de un alérgeno a una alergia, y exactamente qué es un alérgeno que desencadena una respuesta del sistema inmunitario.

Cómo los alimentos llegan al sistema inmunitario

Antes de entrar en contacto con el sistema inmunitario, un alérgeno en los alimentos debe superar una serie de obstáculos. Primero necesita pasar por el proceso de fabricación de alimentos, y luego sobrevivir a los productos químicos y enzimas del intestino humano, así como cruzar la barrera física del revestimiento intestinal.

Después de lograr todo esto, el alérgeno aún debe tener las características de identificación que activan la respuesta del sistema inmunitario.

Muchos alérgenos alimentarios logran esto con éxito, algunos mejores que otros. Esto nos ayuda a entender por qué algunas alergias alimentarias son peores que otras.

Los alérgenos más potentes, como los cacahuetes, tienen muchas características que les permiten superar con éxito estos desafíos, mientras que otros frutos secos muestran estos rasgos en menor medida.

Fuerza en números

La primera característica que tienen muchos alimentos alergénicos, especialmente los cacahuetes, es la fuerza en números. Tanto los frutos secos como los cacahuetes contienen múltiples alérgenos diferentes. En el último recuento, los anacardos contienen tres alérgenos, las almendras tienen cinco, las nueces y las avellanas tienen 11 cada una, y los cacahuetes están cargados con no menos de 17.

Cada alérgeno tiene una forma única, por lo que el sistema inmunitario reconoce cada uno de forma diferente. Cuantos más alérgenos contenga un solo alimento, mayor será la potencia. Además, muchos de estos alérgenos también tienen numerosos sitios de unión para anticuerpos y células inmunitarias especializadas, lo que aumenta aún más su potencia.

Más fuerte a través de abrasador

El primer obstáculo para un alérgeno alimentario es el proceso de fabricación de alimentos. Muchos frutos secos se tuestan antes de su consumo. Para la mayoría de los alimentos, el calentamiento cambia la estructura de las proteínas de una manera que destruye las partes que desencadenan una respuesta inmunitaria. Esto los hace mucho menos potentes como alérgenos.

Este no es el caso de muchos frutos secos: los alérgenos de las almendras, los anacardos y las avellanas sobrevivieron al tostado sin pérdida de potencia.

Y para los principales alérgenos de cacahuete, es aún peor. En realidad, el asado los hace más potentes.

El guante del intestino

A partir de aquí, el alérgeno tendrá que sobrevivir a la destrucción tanto por el ácido estomacal como por las enzimas digestivas dentro del intestino humano. Muchos alérgenos de frutos secos tienen la capacidad de evadir la digestión hasta cierto punto.

Algunos simplemente tienen una estructura robusta, pero los alérgenos del cacahuete inhiben activamente algunas de las enzimas digestivas del intestino. Esto les ayuda a llegar de forma segura al intestino delgado, donde los alérgenos deben atravesar el revestimiento intestinal para entrar en contacto con el sistema inmunitario.

Aquí es donde los alérgenos del cacahuete realmente se distinguen de la mayoría de los otros alérgenos. Tienen la capacidad de atravesar las células intestinales que componen el revestimiento intestinal. Dados sus tamaños relativos, esto es como un autobús que se aprieta a través de una solapa para gatos.

Los alérgenos de cacahuete logran esta notable hazaña alterando los enlaces que mantienen unidas las células intestinales. También pueden cruzar el revestimiento al secuestrar la capacidad del intestino para mover sustancias. Una vez cruzados, los alérgenos tendrán acceso al sistema inmunitario, y a partir de ahí se desencadena una respuesta alérgica.

La combinación de múltiples alérgenos, numerosos sitios de unión inmunitaria, estabilidad al calor, estabilidad de la digestión, bloqueo de enzimas y el efecto en el revestimiento intestinal hacen del cacahuete una nuez realmente desagradable.

¿A dónde ir desde aquí?

Esto nos deja con una pregunta persistente: si los cacahuetes son tan potentes, ¿por qué no todos desarrollan una alergia al cacahuete? Todavía no lo sabemos.

Recientemente, una vacuna potencial desarrollada por investigadores de la Universidad de Australia del Sur ha demostrado ser prometedora en la reprogramación del sistema inmunológico de ratones y sangre extraída de personas con alergia al maní. ¿Esto se traducirá en un posible tratamiento para la alergia al maní? Tendremos que esperar y ver.

Por ahora, cuanto más aprendamos sobre la acción de los alérgenos y cuanto más entendamos sus efectos en nuestro cuerpo, más podremos desarrollar nuevas formas de detenerlos. Y eventualmente, podríamos ser más astutos que estos locos inteligentes para siempre.

Este artículo se vuelve a publicar de La Conversación bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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