Universidad de Yale

El lugar más biodiverso de la tierra, la selva amazónica rebosa de vida. Miles de especies de árboles, 50.000 especies de otras plantas y cientos de miles de insectos se pueden encontrar en los hábitats forestales de la región. Aunque la magnitud y complejidad de la vida en la Amazonía hace que un resumen sea bastante difícil, generalmente se pueden observar las siguientes características generales.

Estructura forestal

Los bosques húmedos de la cuenca amazónica son normalmente bosques de hoja perenne estratificados con 3-4 capas de vegetación: debajo de la planta, sub-dosel, dosel y ocasionalmente la capa emergente. Los árboles emergentes alcanzan hasta 50-60 metros de altura, por encima del dosel del bosque. La capa de dosel tiene un promedio de 25-30 metros de altura y forma una masa de cobertura de árboles continua. El subconjunto a menudo está dominado por palmeras, y contiene árboles que esperan que las aberturas de luz lleguen al dosel. La capa del sotobosque contiene pequeños árboles y arbustos a menudo con adaptaciones morpohológicas para sobrevivir en condiciones de poca luz y adaptaciones químicas para proteger contra los depredadores.

Mientras que los bosques tropicales a menudo parecen tranquilos en el suelo, el dosel del bosque está lleno de vida. Los árboles de la selva amazónica sustentan cientos de especies de vides y epífitas, como orquídeas, bromelias y musgos. Más que plantas, el dosel proporciona la estructura para aves y animales arbóreos como perezosos y monos. La vida más abundante en la selva tropical, sin embargo, son los insectos; los estudios encuentran miles de especies en una hectárea de bosque tropical. Una de las primeras estimaciones de la increíble diversidad del dosel de la selva tropical fue estimada en 1982 por Terry Erwin en la estación de investigación del Instituto Smithsoniano en Panamá.

Suelo de la selva amazónica

A diferencia de los suelos templados, la mayoría de los suelos tropicales son extremadamente viejos y desgastados, proporcionando poca aportación de nutrientes. Además, los nutrientes de la hojarasca se descomponen rápidamente y son absorbidos por las raíces poco profundas de las plantas cercanas a la superficie del suelo, o se lixivian rápidamente o se lavan de las frecuentes lluvias.

La vegetación densa también conduce a la acidez del suelo y a altas cantidades de aluminio y hierro que pueden ser tóxicos para muchas plantas y reducir la cantidad de fósforo disponible, un nutriente importante para las plantas. Debido a la edad y a la naturaleza altamente degradada de muchos suelos tropicales, el fósforo es limitado, lo que hace que los suelos de la selva tropical a menudo sean incompatibles con la agricultura permanente. Para manejar estos desafíos, los pueblos nativos practicaron la agricultura migratoria donde las parcelas agrícolas se rotaban con bosques, así como el policultivo, con cultivos perennes.

Características de las plantas

Los árboles de la selva tropical son enormes, no solo en su dosel, sino también en sus raíces. Las raíces poco profundas y/o reforzadas son comunes debido al hecho de que la mayoría de los nutrientes se encuentran cerca de la superficie del suelo; los contrafuertes también ayudan con la estabilidad en suelos húmedos. Muchas plantas en los bosques tropicales también tienen raíces aéreas, por ejemplo en higos estranguladores (Ficus spp.). La corteza de los árboles tropicales es generalmente lisa y delgada, en lugar de la corteza de textura gruesa de los bosques secos o templados. La corteza lisa evita que las epífitas y lianas crezcan en la superficie del árbol, además de reducir el riesgo de infección por hongos. Las hojas a menudo son cerosas con puntas de goteo para eliminar el exceso de agua y evitar la pérdida de nutrientes.

Otras adaptaciones importantes de las plantas incluyen las innumerables defensas contra los depredadores, los millones de herbívoros que esperan devorar las hojas de las plantas. Muchas plantas tropicales desarrollan defensas químicas como alcaloides (cafeína, nicotina), taninos, saponinas y otros compuestos activos que protegen a la planta contra insectos, patógenos y otros animales. Otra defensa es el látex, famoso en árboles de caucho (Hevea spp.) y muchas otras plantas de las Euphorbiaceae y otras familias. Muchas otras plantas amazónicas tienen relaciones mutualistas con insectos y otros organismos para la autodefensa, como proporcionar hábitat o alimento para hormigas mordedoras, que a su vez protegen a la planta contra el ataque de insectos herbívoros.

Los bosques de la selva amazónica también albergan una notable variedad de mecanismos de polinización y dispersión de semillas. En el interior del bosque, especialmente en el sotobosque, hay poco viento disponible para polinizar flores y dispersar semillas, por lo que muchas plantas han desarrollado relaciones elaboradas con insectos y otros animales. Varios tipos de flores exhiben colores, aromas y recompensas de néctar para atraer polinizadores como abejas, mariposas, polillas y colibríes. Las plantas también han evolucionado para crear frutas comestibles y cubiertas de semillas para facilitar la dispersión con animales de la selva tropical como hormigas, tucanes, murciélagos y agutíes. Las características de las plantas de la selva tropical y la dispersión de semillas forman la base de la teoría ecológica de la dependencia de la densidad, donde las plantas desarrollan rasgos para dispersar sus semillas y garantizar una mayor supervivencia más lejos de la planta madre. Curiosamente, se cree que estas características, así como la perturbación leve frecuente de eventos como las caídas de árboles, son uno de los principales factores que conducen a la gran biodiversidad de las selvas tropicales. Un estudio reciente del investigador de Yale Simon Queenborough indica el impacto de las perturbaciones a nivel micro de las hojas de palma y los pecaríes en las comunidades vegetales de la Amazonía ecuatoriana.

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