Baptême des enfants

Pierre a expliqué ce qui se passe lors du baptême lorsqu’il a dit: « Repentez-vous, et soyez baptisés chacun de vous au nom de Jésus-Christ pour le pardon de vos péchés; et vous recevrez le don du Saint-Esprit ” (Actes 2:38). Mais il n’a pas limité cet enseignement aux adultes. Il a ajouté: « Car la promesse est pour vous et pour vos enfants et pour tous ceux qui sont au loin, tous ceux que le Seigneur notre Dieu appelle à lui” (2, 39, soulignement ajouté). Nous lisons aussi: « Lève-toi et sois baptisé, et lave tes péchés, invoquant son nom  » (Actes 22:16). Ces commandes sont universelles et ne sont pas limitées aux adultes. De plus, ces commandements établissent clairement le lien nécessaire entre le baptême et le salut, un lien explicitement énoncé dans 1 Pierre 3:21: « Baptême. . . maintenant vous sauve, non pas comme un enlèvement de la saleté du corps, mais comme un appel à Dieu pour une conscience claire, à travers la résurrection de Jésus-Christ. »

Le Christ Appelle tous au Baptême

L’opposition au baptême des enfants n’est pas un phénomène nouveau. Au Moyen Âge, certains groupes se sont développés qui rejetaient le baptême des enfants, par exemple les Vaudois et les catharistes. Plus tard, les Anabaptistes (”re-baptiseurs ») leur ont fait écho, affirmant que les nourrissons sont incapables d’être baptisés valablement. Mais l’Église chrétienne historique a toujours soutenu que la loi du Christ s’applique aussi bien aux enfants qu’aux adultes, car Jésus a dit que personne ne peut entrer au ciel s’il n’est pas né de nouveau de l’eau et du Saint-Esprit (Jean 3:5). Ses paroles peuvent être prises pour s’appliquer à toute personne capable d’appartenir à son royaume. Il l’a affirmé même pour les enfants: « Que les enfants viennent à moi, et ne les gênent pas; car à ceux-là appartient le royaume des cieux ” (Mat. 19:14).

Maintenant, les fondamentalistes disent que cet événement ne s’applique pas aux jeunes enfants ou aux nourrissons, car il implique que les enfants auxquels le Christ faisait référence ont pu l’approcher par eux-mêmes. (Les traductions plus anciennes ont, « Laissez les petits enfants venir à moi », ce qui semble suggérer qu’ils pourraient le faire sous leur propre pouvoir.) Les fondamentalistes concluent que le passage ne concerne que les enfants assez âgés pour marcher et, vraisemblablement, capables de pécher. Mais le texte de Luc 18:15 dit: « Maintenant, ils lui apportaient même des nourrissons » (grec, Prosepheron de auto kai ta brepha). Le mot grec brepha signifie « nourrissons » — des enfants qui sont tout à fait incapables d’approcher le Christ par eux-mêmes et qui ne pourraient pas prendre une décision consciente « d’accepter Jésus comme leur Seigneur et Sauveur personnel. »Et c’est précisément le problème. Les fondamentalistes refusent d’autoriser le baptême des nourrissons et des jeunes enfants, parce qu’ils ne sont pas encore capables de faire un tel acte conscient. Mais remarquez ce que Jésus a dit :  » à ceux-là appartient le royaume des cieux. »Le Seigneur ne leur a pas demandé de prendre une décision consciente. Il dit qu’ils sont précisément le genre de personnes qui peuvent venir à lui et recevoir le royaume.

À la place de la circoncision

De plus, Paul note que le baptême a remplacé la circoncision (Col 2, 11-12). Dans ce passage, il se réfère au baptême comme « la circoncision du Christ” et « la circoncision faite sans les mains. »Bien sûr, en général, seuls les nourrissons étaient circoncis selon l’Ancienne Loi; la circoncision des adultes était rare, car il y avait peu de convertis au judaïsme. Si Paul voulait exclure les nourrissons, il n’aurait pas choisi la circoncision comme parallèle au baptême.

Cette comparaison entre qui pourrait recevoir le baptême et la circoncision est appropriée. Dans l’Ancien Testament, si un homme voulait devenir juif, il devait croire au Dieu d’Israël et être circoncis. Dans le Nouveau Testament, si l’on veut devenir chrétien, il faut croire en Dieu et en Jésus et être baptisé. Dans l’Ancien Testament, ceux qui sont nés dans des ménages juifs pouvaient être circoncis en prévision de la foi juive dans laquelle ils seraient élevés. Ainsi, dans le Nouveau Testament, ceux qui sont nés dans des foyers chrétiens peuvent être baptisés en prévision de la foi chrétienne dans laquelle ils seront élevés. Le modèle est le même.

Seuls Les Adultes Ont-Ils Été Baptisés ?

Les fondamentalistes hésitent à admettre que la Bible ne dit nulle part que le baptême doit être réservé aux adultes, mais lorsqu’ils sont pressés, ils le feront. Ils concluent simplement que c’est ce qu’il faut prendre comme sens, même si le texte ne soutient pas explicitement une telle opinion. Naturellement, les personnes dont nous lisons les baptêmes dans les Écritures sont des adultes, car elles ont été converties en adultes. Cela a du sens, car le christianisme ne faisait que commencer — il n’y avait pas de « chrétiens du berceau ».”.

Même dans les livres du Nouveau Testament qui ont été écrits plus tard au premier siècle, à l’époque où les enfants étaient élevés dans les premières maisons chrétiennes, nous ne trouvons jamais — même pas une seule fois — un exemple d’enfant élevé dans une maison chrétienne qui n’est baptisé qu’après avoir pris une « décision pour le Christ.”Au contraire, on suppose toujours que les enfants des foyers chrétiens sont déjà chrétiens, qu’ils ont déjà été « baptisés en Christ » (Rom. 6:3). Si le baptême des enfants n’était pas la règle, alors nous devrions avoir des références aux enfants de parents chrétiens qui rejoignent l’Église seulement après qu’ils aient atteint l’âge de raison, et il n’y a pas de telles mentions dans la Bible.

Références bibliques spécifiques ?

Mais on peut se demander, la Bible dit-elle jamais que les nourrissons ou les jeunes enfants peuvent être baptisés? Les indications sont claires. Dans le Nouveau Testament, nous lisons que Lydie a été convertie par la prédication de Paul et qu' »Elle a été baptisée, avec sa maison” (Actes 16:15). Le geôlier philippien que Paul et Silas avaient converti à la foi a été baptisé cette nuit-là avec sa maison. On nous dit que « la même heure de la nuit. . . il a été baptisé, avec toute sa famille ” (Actes 16:33). Et dans ses salutations aux Corinthiens, Paul a rappelé que, « J’ai aussi baptisé la maison de Stephanas » ”1 Cor. 1:16).

Dans tous ces cas, des ménages entiers ou des familles ont été baptisés. Cela signifie plus que le conjoint; les enfants aussi ont été inclus. Si le texte des Actes se référait simplement au geôlier philippien et à sa femme, alors nous lirions que « lui et sa femme ont été baptisés”, mais nous ne le faisons pas. Ainsi, ses enfants ont dû aussi être baptisés. Il en va de même pour les autres cas de baptême domestique dans les Écritures.

Certes, nous ne connaissons pas l’âge exact des enfants ; ils ont peut-être dépassé l’âge de raison, plutôt que des nourrissons. Là encore, ils auraient pu être des filles dans les bras. Plus probablement, il y avait des enfants plus jeunes et plus âgés. Il y avait certainement des enfants plus jeunes que l’âge de raison dans certains des ménages baptisés. De plus, étant donné le modèle du baptême domestique du Nouveau Testament, s’il devait y avoir des exceptions à cette règle (comme les nourrissons), elles seraient explicites.

Catholiques de la Première

L’attitude catholique actuelle s’accorde parfaitement avec les pratiques chrétiennes primitives. Origène, par exemple, a écrit au troisième siècle que « selon l’usage de l’Église, le baptême est donné même aux enfants en bas âge” (Saintes sur Lévitique, 8:3:11). Le Concile de Carthage, en 253, a condamné l’opinion selon laquelle le baptême devrait être refusé aux nourrissons jusqu’au huitième jour après la naissance. Plus tard, Augustin enseigna: « La coutume de l’Église Mère de baptiser les enfants ne doit certainement pas être méprisée. . . il ne faut pas non plus croire que sa tradition est autre chose qu’apostolique ” (Interprétation littérale de Genèse 10:23:39).

Pas de cri de « Invention! »

Aucun des Pères ou conciles de l’Église ne prétendait que la pratique était contraire à l’Écriture ou à la tradition. Ils ont convenu que la pratique de baptiser les nourrissons était la pratique habituelle et appropriée depuis l’époque de l’Église primitive; la seule incertitude semblait être de savoir quand — exactement — un enfant devrait être baptisé. Une autre preuve que le baptême des enfants était la pratique acceptée dans l’Église primitive est le fait que si le baptême des enfants avait été opposé aux pratiques religieuses des premiers croyants, pourquoi n’avons-nous aucune trace d’écrivains chrétiens primitifs le condamnant?

Mais les fondamentalistes essaient d’ignorer les écrits historiques de l’Église primitive qui indiquent clairement la légitimité du baptême des enfants. Ils tentent de contourner les appels à l’histoire en disant que le baptême exige la foi et, puisque les enfants sont incapables d’avoir la foi, ils ne peuvent pas être baptisés. Il est vrai que le Christ a prescrit une instruction et une foi réelle pour les convertis adultes (Mat. 28, 19-20), mais sa loi générale sur la nécessité du baptême (Jean 3, 5) n’impose aucune restriction sur les sujets du baptême. Bien que les nourrissons soient inclus dans la loi qu’il établit, les exigences de cette loi qui sont impossibles à satisfaire en raison de leur âge ne leur sont pas applicables. Il en était de même pour la circoncision; la foi dans le Seigneur était nécessaire pour qu’un converti adulte la reçoive, mais elle n’était pas nécessaire pour les enfants des croyants.

De plus, la Bible ne dit jamais :  » La foi en Christ est nécessaire au salut, sauf pour les enfants en bas âge »; elle dit simplement : « La foi en Christ est nécessaire au salut. »Pourtant, les fondamentalistes doivent admettre qu’il existe une exception pour les nourrissons, à moins qu’ils ne souhaitent condamner instantanément tous les nourrissons à l’enfer. Par conséquent, le fondamentaliste lui-même fait une exception pour les enfants en bas âge en ce qui concerne la nécessité de la foi pour le salut.

Il devient alors évident que la position fondamentaliste sur le baptême des enfants n’est pas vraiment une conséquence des restrictions de la Bible, mais des exigences de l’idée de salut du fondamentalisme. En réalité, la Bible indique que les enfants doivent être baptisés, qu’eux aussi sont censés hériter du royaume des cieux. En outre, le témoignage des premières pratiques et écrits chrétiens doit une fois pour toutes faire taire ceux qui critiquent l’enseignement de l’Église catholique sur le baptême des enfants. L’Église catholique ne fait que poursuivre la tradition établie par les premiers chrétiens, qui ont écouté les paroles du Christ: « Que les enfants viennent à moi, et ne les entravent pas ; car à eux appartient le royaume de Dieu ” (Luc 18:16).

NIHIL OBSTAT:J’ai conclu que les matériaux
présentés dans cet ouvrage sont exempts d’erreurs doctrinales ou morales.
Bernadeane Carr, STL, Censor Librorum, 10 août 2004

IMPRIMATUR: Conformément à 1983 CIC 827
l’autorisation de publier cet ouvrage est accordée.
+ Robert H. Brom, évêque de San Diego, le 10 août 2004

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