Comment Edwin Drake a-t-il créé le premier puits de pétrole au monde?

Edwin Drake et son puits de pétrole

Même s’il n’y a pas eu de « première découverte » de pétrole. L’huile était connue dans l’Antiquité lorsqu’elle était utilisée pour guérir les blessures. Mais au milieu du 19ème siècle, les méthodes de collecte du pétrole dans le sol n’avaient pas changé depuis des milliers d’années. L’huile d’Edwin Drake a fondamentalement changé ce processus et a considérablement augmenté la production de pétrole dans le monde entier. Au lieu de récolter l’huile dans un seau ou de l’arroser avec des chiffons et de l’essorer à la main sur des barils, les puits de pétrole ont produit des milliers de barils de pétrole. La création du puits de pétrole a fondamentalement modifié le cours du 20ème siècle.

Le besoin d’illuminants d’intérieur bon marché

L’avenir de l’huile a changé en 1846. Abraham Gessner, qui a reçu une formation de médecin en Angleterre, mais qui a plutôt consacré sa vie à des travaux géologiques dans son Canada natal, donnait des conférences publiques à Charlottetown, à l’Île-du-Prince-Édouard. Lors d’une démonstration, Gessner a montré comment l’huile distillée à partir de charbon bitumineux pouvait être utilisée pour allumer une lampe. Il a appelé le distillat « kérosène » et les personnes présentes ce jour-là étaient sur place pour la naissance de l’industrie du raffinage du pétrole.

Les illuminants d’intérieur à l’époque reposaient sur de l’huile de baleine qui était, bien sûr, difficile et dangereuse à obtenir et coûteuse – 2,50 gall le gallon à une époque où le salaire d’une bonne journée était inférieur à un dollar. Le kérosène brûlait de fumée et sentait mauvais, mais les bricoleurs ont vite découvert qu’une lampe avec une cheminée en verre résolvait les deux problèmes. Trouver du pétrole pour ces « lampes à kérosène » bon marché qui prolifèrent a attisé le feu des entrepreneurs du jour.

Entrez dans un visionnaire

George Henry Bissell.

George Henry Bissell n’était pas de ceux qui étaient obsédés par le kérosène. Plutôt, en 1853, il était un avocat en difficulté de 32 ans lorsqu’il a vu des échantillons de « pétrole de roche » de l’ouest de la Pennsylvanie sur le campus du Dartmouth College dans sa ville natale de Hanover, dans le New Hampshire. Quand il vit à quel point le liquide noir d’encre brûlait facilement, Bissell vit immédiatement son potentiel comme un illuminant et non comme un baume médicinal. De plus, il devint le plan de Bissell de forer le pétrole de manière à obtenir du sel depuis des centaines d’années.

Bissell a commandé un rapport à l’un des principaux scientifiques de l’époque, Benjamin Silliman Jr., pour vérifier le potentiel énergétique du pétrole de roche et a commencé à faire le tour de New York pour convaincre les investisseurs de son projet. Il n’y avait pas beaucoup de preneurs à la Pennsylvania Rock Oil Company. Le partenaire de Bissell, James Townsend, a rapporté après un lancer que les opposants lui avaient lancé: « Oh, Townsend, du pétrole sortant du sol, pompant du pétrole hors de la terre pendant que vous pompez de l’eau? Un non-sens! Tu es folle. »

Le Rêve se réunit

Edwin Drake

Bissell et Townsend ont continué, crachant leurs plans pour la plupart de ceux qui écouteraient. Edwin Drake, qui vivait dans le même hôtel que Townsend, a été assez intrigué pour acheter quelques actions de l’entreprise. Drake, il a été décidé, serait l’homme à la tête du premier projet de forage. À trente-huit ans, il ne se vantait d’aucune formation spéciale et d’aucune expérience. Il avait travaillé pour le chemin de fer en tant que commis de gare, agent de fret et chef de train, mais avait été contraint de prendre sa retraite en raison d’une infirmité. Les principales qualifications de Drake en tant qu’ingénieur de forage étaient, une, qu’il était disponible et, deux, son laissez-passer ferroviaire à vie lui permettait de faire des allers-retours gratuits en Pennsylvanie. Ce n’était pas une mince considération pour la nouvelle compagnie pétrolière Seneca.

Le train de Drake s’est arrêté dans la ville de Titusville, 150 habitants, au printemps 1858. Jonathan Titus était arpenteur avec Samuel Kerr pour la Holland Land Company en 1800 lorsque les hommes ont acheté des terres et ont aménagé un lotissement urbain. Le bois d’œuvre était le principal moteur économique, mais les coteaux environnants étaient presque dépouillés au milieu du siècle et lorsque le bois avait disparu, on s’attendait à ce que Titusville le soit bientôt aussi.

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Bissell avait pris pour référence à Drake comme « colonel » dans la correspondance envoyée en Pennsylvanie, bien que le Drake le plus proche de l’armée était de frapper les billets des soldats dans le train. Ce faisant, Bissell espérait fournir à Drake un peu d’agence parmi les travailleurs des bois de fond de hardscrabble et cette autorité s’avéra en effet utile pour recruter de nouvelles équipes, car le « Colonel  » échoua dans une tentative de forage après l’autre. Les habitants de la ville ont appelé l’opération sur Oil Creek « La folie de Drake. »

Persévérance, Rédemption et succès

Il essaya une machine à vapeur, mais le sable mou du ruisseau s’effondra continuellement autour de son puits. Avec chaque sombre rapport envoyé au bureau de Bissell à New Haven, dans le Connecticut, les investisseurs ont serré un peu plus les cordons de la bourse. Mais ce qui manquait à Edwin Drake en matière d’expertise technique, il l’a plus que compensé par le trait américain par excellence : le respect de l’esprit.

Drake a surmonté l’obstacle de l’effondrement des infiltrations de pétrole en enfonçant un tuyau de fer dans la terre et en le forant à l’intérieur – une technique que l’industrie pétrochimique moderne utilise aujourd’hui. Quand il a atteint le socle rocheux et qu’il n’a toujours pas trouvé de pétrole, Drake a emprunté de l’argent à ses amis pour continuer à forer lorsque les fonds de Seneca Oil tardaient à arriver. Enfin, le 27 août 1859, à une profondeur de 69 pieds, le premier puits de pétrole de l’histoire est entré.

Le monde n’avait jamais rien vu de semblable à ce qui s’est passé ensuite. Les derricks ont germé le long du ruisseau Oil en quelques jours. Le mot « boomtown » a été inventé pour décrire les colonies qui ont gonflé à plus de 10 000 habitants en quelques semaines. Bissell se dirigea vers Titusville et acheta toutes les fermes qu’il pouvait trouver pour l’huile de Sénèque. En un an, il y avait plus de 75 puits produisant du pétrole dans l’ouest de la Pennsylvanie – suffisamment de brut pour déclencher la construction de raffineries à part entière.

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Bien que certainement excitants, ces puits initiaux étaient des affaires modestes par rapport aux normes actuelles. Le pétrole était toujours pompé hors du sol chaque fois qu’il était découvert. Mais 30 mois après le premier puits de Drake, le premier « gusher » du monde est arrivé, avec du pétrole qui explosait littéralement de l’intérieur de la terre. La production a rapidement grimpé à plus de trois millions de barils par jour contre à peine un demi-million de barils. La surabondance a fait grimper les prix de 10 dollars le baril à 50 cents.

L’accident a ruiné les spéculateurs, dont Edwin Drake. George Bissell a résisté à la crise et est devenu un homme riche lorsque les prix ont rebondi et que de nouvelles utilisations du pétrole ont été découvertes. Drake n’avait jamais non plus pris la peine de breveter sa technique de forage pétrolier. Il a passé les dernières années de sa vie réduit à écrire des amis pour quémander de l’argent. En 1873, alors qu’il vivait ses derniers jours d’infirmité, l’État de Pennsylvanie atténua ses problèmes en lui accordant une petite pension à vie en reconnaissance de ses contributions au développement de l’industrie de Keystone State.

Il s’est avéré que Drake avait eu beaucoup de chance de choisir son emplacement de forage sur une petite île de Oil Creek. S’il avait coulé son tuyau de fer à quelques pieds à gauche ou à droite, il aurait fallu encore 100 pieds de persévérance et de financement pour atteindre le pétrole. Mais la question de savoir si Edwin Drake avait assez de l’un ou l’autre n’a pas besoin d’être posée.

Alors que d’autres autour de lui encaissaient des fortunes après sa découverte à Oil Creek, Drake était plus préoccupé par la sauvegarde de son héritage dans certains de ses derniers écrits: « Je prétends que j’ai inventé le tuyau d’entraînement et que je l’ai conduit et sans cela, ils ne pourraient pas percer sur les terres inférieures lorsque la terre est pleine d’eau. Et je prétends avoir ennuyé le premier puits qui a jamais été ennuyé pour le pétrole en Amérique et peut montrer le puits. Si je ne l’avais pas fait, cela n’aurait pas été fait à ce jour. »

  1. American Chemical Society,  » The Development of the Pennsylvania Oil Industry « , 2009.
  2. Université de Toronto et Université Laval,  » Dictionnaire biographique du Canada, (Toronto, Presses de l’Université de Toronto, 1959).
  3. Yergin, Daniel, Le Prix: La quête épique du Pétrole, de l’argent&Power, (New York: Free Press, 1991).
  4. Giddens, Paul H., La naissance de l’industrie pétrolière, (New York: The MacMillan Company, 1938), p. 48.
  5. Dav, Urja, « Edwin Drake et le tuyau de forage de puits de pétrole », 2008.
  6. Weber, David L., Images de l’Amérique: Autour de Titusville, (Charleston, SC: Arcadia Press, 1994).
  7. American Chemical Society, « Le développement de l’industrie pétrolière de Pennsylvanie », 2009.
  8. Yergin, Daniel, Le Prix: La quête épique du Pétrole, de l’argent&Power, (New York: Free Press, 1991).
  9. Yergin, Daniel, Le Prix: La quête épique du Pétrole, de l’argent&Power, (New York: Free Press, 1991), p. 26.

Admin, Dailyhistorywriters, TheMayor et EricLambrecht

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