Comment George Washington a gardé Alexander Hamilton en échec

En tant que pères fondateurs, George Washington et Alexander Hamilton étaient apparemment beaucoup plus différents qu’ils ne se ressemblaient.

Membre de la noblesse de Virginie, Washington était mesuré et stoïque en public, patient à attendre ses opportunités et suffisamment sûr de ses capacités pour solliciter la contribution des autres.

Hamilton était passionné et impulsif, prompt à exprimer son opinion et portant apparemment une puce permanente sur son épaule depuis ses origines d’enfant né de parents célibataires aux Antilles.

Pourtant, les deux hommes se voyaient souvent les yeux dans les yeux lorsqu’il s’agissait de défendre un pays traçant une voie perfide vers l’indépendance, leurs forces complémentaires s’avérant une force formidable qui a ouvert la voie à des succès militaires et politiques cruciaux.

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Washington a reconnu l’intelligence et les capacités de Hamilton en tant que jeune officier

Selon le Washington: Une vie de Ron Chernow, Hamilton a attiré l’attention du général Washington au début de la Révolution américaine, le jeune capitaine d’artillerie se distinguant par sa bravoure lors de la désastreuse campagne de New York de 1776 qui a laissé les rebelles se retirer dans le New Jersey avec la queue entre les jambes.

Au début de 1777, après que Hamilton eut de nouveau montré son courage lors des batailles de Trenton et de Princeton, Washington demanda à Hamilton de rejoindre son état-major personnel en tant qu’aide de camp. Désireux de gagner des distinctions sur le champ de bataille, Hamilton avait déjà rejeté de telles offres d’autres commandants, bien qu’il n’y aurait pas de refus du chef de l’armée continentale.

Marque ainsi le début d’une relation complexe. Comme Chernow l’a noté, Hamilton admirait son patron comme un homme d’un courage et d’une intégrité formidables, mais le considérait comme un général de capacité « moyenne » et le trouvait « vif » et « difficile. » Et Washington ne rassembla jamais l’affection personnelle qu’il avait pour d’autres officiers assez jeunes pour être son fils, comme le marquis de Lafayette.

Mais Washington voyait aussi en lui l’ambition d’une amélioration continue de soi qui avait alimenté sa propre ascension et une disposition pour des relations honnêtes. De plus, l’intelligence impressionnante de Hamilton et ses pouvoirs de persuasion le rendaient indispensable à la fois comme stratège militaire et comme voix de substitution lorsqu’il exécutait les ordres du général ailleurs.

Ce caractère indispensable a conduit à la plus grande source de friction entre les deux, Washington refusant de couper Hamilton pour atteindre la gloire du champ de bataille dont il rêvait. Les choses se sont arrangées en février 1781, lorsque Washington a réprimandé son aide pour l’avoir fait attendre une réunion. Hamilton quitta brusquement et évacua ses frustrations dans une lettre à son beau-père, écrivant: « Depuis trois ans, je n’ai ressenti aucune amitié pour lui et je n’en ai professé aucune. »

Hamilton retourna bientôt dans l’orbite de Washington, son ego apaisé par les supplications de l’aîné pour réparer les relations. Plus tard dans l’année, le général cède et nomme Hamilton commandant de campagne pour la bataille décisive de Yorktown.

Une représentation de la première rencontre de George Washington et Alexander Hamilton

Photo: Universal History Archive / Getty Images

Hamilton est devenu le membre le plus apprécié du cabinet de Washington

Washington et Hamilton se sont séparés après la Révolution jusqu’à ce que les factions tirant le pays naissant dans des directions différentes repoussent les deux dans la mêlée politique. Après que Washington a été élu à l’unanimité le premier président des États-Unis en 1789, il a fait de Hamilton sa première sélection au cabinet en tant que secrétaire au Trésor.

Washington se rendit vite compte qu’il avait les mains pleines avec les points de vue contradictoires de Hamilton et de Thomas Jefferson, le secrétaire d’État. Au grand dam de Jefferson, le président se rangea du côté des propositions de Hamilton pour une banque nationale et la prise en charge fédérale des dettes de l’État. Washington semble également faire davantage confiance au secrétaire au Trésor sur les questions de relations extérieures, telles que l’appel à la neutralité alors que les tensions s’intensifient entre les Britanniques et les Français, conduisant à la démission de Jefferson à la fin de 1793.

Hamilton s’attacha de plus à Washington avec son soutien à la mobilisation des troupes contre les insurgés de la rébellion du whisky en 1794, sa présence contrastant fortement avec celle du secrétaire à la guerre disparu, Henry Knox, qui s’occupait des intérêts commerciaux dans le Maine.

Même après le départ de Hamilton du cabinet au début de 1795, Washington continua de solliciter son conseil en lui expliquant les détails les plus fins du traité de Jay avec la Grande-Bretagne. Et lorsque Washington arriva au bout de sa ligne de conduite avec la politique partisane, il demanda à Hamilton de composer son discours d’adieu en 1796, son assistant de longue date atténuant les petites reproches du président épuisé pour prononcer les paroles résolues que le public attendait de leur héros.

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Une peinture représentant le président George Washington (assis) demandant à Alexander Hamilton d’être le premier secrétaire du Trésor des États-Unis en septembre 1789.

Photo: Ed Vebell / Getty Images

La vie de Hamilton s’est effondrée après la mort de Washington

Son conseiller de confiance toujours en tête, Washington a tendu la main après que la nouvelle de l’affaire extra-conjugale de Hamilton soit devenue publique en 1797, envoyant une glacière à vin et une note réfléchie qui exprimait son soutien sans mentionner l’infraction.

L’année suivante, alors que le pays est au bord de la guerre avec la France, Washington accepte la nomination du président John Adams en tant que commandant supérieur de l’Armée américaine au motif que Hamilton devient son adjoint. « Par certains, il est considéré comme un homme ambitieux, et donc dangereux », a écrit Washington à son successeur. « Qu’il est ambitieux, je l’accorde volontiers, mais c’est de ce genre louable, qui incite un homme à exceller dans tout ce qu’il prend en main. »

Leur partenariat fructueux prit fin avec la mort de Washington le 14 décembre 1799. Peu de temps après, Hamilton a écrit : « Je suis très redevable de la gentillesse du général, et il était une Égide très essentielle pour moi. »

En effet, la vie de Hamilton a commencé à se dérouler sans Washington pour assurer une protection politique et freiner ses impulsions. Hamilton soutient son vieil ennemi, Jefferson, sur Aaron Burr lors de l’élection présidentielle de 1800, ce qui nuit à sa position à la tête du Parti fédéraliste. Et quand Hamilton a continué à baver à badmouth lors de l’élection au poste de gouverneur de New York en 1804, Burr l’a définitivement réduit au silence d’une balle lors de leur duel fatidique en juillet.

Comme Chernow et d’autres historiens l’ont souligné, Washington et Hamilton ne sont jamais devenus de grands amis malgré tout le temps passé à travailler à proximité – leurs différences intégrées trop fortes pour surmonter entièrement les tampons personnels. Pourtant, il était clair que les deux ont apporté le meilleur l’un de l’autre quand est venu le temps de l’action, leur partenariat fournissant une grande partie des fondements de la république qui a perduré depuis ses débuts ténus.

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