Comment le F-35 est devenu l’avion de combat le plus cher jamais construit

L’avion de combat furtif F-35 était censé être un avion révolutionnaire qui remplacerait une multitude d’avions de combat déjà existants dans leur rôle et contribuerait ainsi à rationaliser les chaînes d’approvisionnement et les coûts. Cependant, le coût de l’avion de chasse de cinquième génération a depuis explosé pour devenir le programme d’armes le plus cher de l’histoire militaire. Le budget est maintenant estimé à 1,5 billion de dollars sur la durée de vie opérationnelle de l’avion.

Les exigences initiales étaient que le F-35 soit un avion économique. En 2001, le Pentagone a confié à Lockheed Martin le développement d’un avion de chasse de cinquième génération pouvant servir trois de ses corps: l’US Navy, l’Air Force et les Marines. Les trois versions (F-35A, F-35B et F-35C) devaient avoir au moins 80% de pièces et d’avionique en commun, afin de limiter les coûts de production et de maintenance. Le budget alloué au développement était de 233 milliards de dollars.

19 ans plus tard, le programme titanic regroupe 14 pays et plus de 1 500 fournisseurs mondiaux, tels que Northrop Grumman, Pratt &Whitney et BAE Systems. Ce qui était censé être un achat économique est devenu l’avion de combat le plus cher jamais conçu.

La liste sans cesse croissante des problèmes du F-35

Le développement du F-35 était en proie à des retards accumulés et à des carences techniques. Une instabilité logicielle du radar à réaction furtif a été l’un des premiers problèmes de F-35 observés, mais des problèmes techniques plus dangereux ont surgi au fil des ans.

Le 5 octobre 2020, l’United States Air Force a publié un rapport dans lequel elle a déterminé que certains de ces problèmes étaient pris en compte dans le crash d’un F-35A Lightning II près de la Base aérienne d’Eglin, en Floride, en mai 2020. Le pilote a été distrait par un écart dans l’alignement de son écran monté sur le casque. De plus, le système de survie spécifique du F-35 a causé une fatigue excessive au pilote qui avait participé à plusieurs jours d’exercice. « Il est connu parmi la communauté des pilotes de F-35 que le système de distribution d’oxygène est très différent des systèmes de distribution d’oxygène existants, tels que celui utilisé dans le F-15E”, a été déclaré dans le rapport de l’USAF.

En juin 2020, l’United States Air Force a découvert une usure précoce des tubes du Système de génération de gaz d’inertage embarqué (OBIGGS), un système qui remplace l’oxygène contenu dans les réservoirs de carburant par du gaz inerte, rendant ainsi les vapeurs de kérosène ininflammables. Des restrictions de vol ont été imposées à ses chasseurs furtifs, les empêchant de voler à moins de 24 miles (40 km) d’orages, car l’avion risquait d’exploser.

Le 18 septembre 2020, le ministère néerlandais de la Défense a confirmé que le même problème avait été détecté sur les avions de chasse de cinquième génération de la Koninklijke Luchtmacht (KLu), l’Armée de l’Air royale néerlandaise. Par conséquent, les quatre F-35 basés à Leeuwarden n’ont pas pu participer à une démonstration d’interopérabilité de l’OTAN, appelée Opération Allied Sky, en août 2020.

En plus de la restriction de vol, des paratonnerres ou des abris de protection ont été imposés aux F-35As néerlandais garés à moins de 18 kilomètres d’un orage.

Dans le passé, le système de survie a provoqué plusieurs cas d’hypoxie. Des pics de pression dans le cockpit de l’avion ont également été observés, ce qui pourrait causer un barotraumatisme aux pilotes (le même type de dommages causés par la pression subis par les plongeurs).

Le coût de l’avion de combat glisse

En raison des multiples corrections et retards, le coût total de l’avion de combat dans le développement de l’avion de combat a explosé à plus de 400 milliards de dollars. De plus, les coûts d’exploitation de l’ensemble de la flotte de F-35 au cours de sa durée de vie prévue de 60 ans devraient maintenant atteindre 1,12 billion de dollars, dont 70% seraient consacrés au pilotage de l’avion.

Une heure de vol du F-35 coûte en moyenne 36 000 $, avec de légères différences selon la variante spécifique. En revanche, une heure de vol d’un avion de chasse Lockheed Martin F-16C Viper d’ancienne génération coûte 22 000 $. Alors qu’un effort a été fait pour tenter de réduire les coûts d’exploitation du F-35A à 25 000 dollars d’ici 2025, le Pentagone a jugé l’ambition « hautement improbable”.

Pendant sa campagne électorale, Donald Trump a ciblé le coût de l’avion de chasse ainsi que le nouvel Air Force One développé par Boeing. « Le programme et le coût du F-35 sont hors de contrôle. Des milliards de dollars peuvent et seront économisés sur les achats militaires (et autres) après le 20 janvier « , a écrit le président récemment élu sur Twitter le 12 décembre 2016.

En juin 2019, le département américain de la Défense et l’avionneur Lockheed Martin se sont félicités d’avoir réduit le coût unitaire à 80 millions de dollars pour 157 avions de combat F-35A destinés à l’USAF. Le 8.une baisse de 8% par rapport à 2018 a été atteinte un an plus tôt que prévu.

Néanmoins, le prix reste une préoccupation légitime pour plusieurs opérateurs potentiels. En septembre 2020, les citoyens suisses ont approuvé par référendum l’achat d’un nouvel avion de chasse pour leur force aérienne. Après le vote, les représentants politiques locaux ont annoncé qu’ils feraient campagne contre le choix du Lockheed Martin F-35, décrivant le jet comme le choix « le plus cher”.

F-35 en service&combat

En octobre 2020, Lockheed Martin a livré plus de 500 avions de combat F-35 à des clients aux États-Unis et à l’étranger. Israël a été le premier opérateur à utiliser le F-35 au combat. En mai 2018, le pays du Moyen-Orient a annoncé avoir utilisé l’avion pour mener des frappes en Syrie contre des positions iraniennes et au Liban voisin contre des insurgés du Hezbollah.

En mars 2020, le F-35 a été utilisé pour la première fois dans une mission de réaction d’alerte rapide de l’OTAN. À cette époque, la Norvège a envoyé ses chasseurs furtifs intercepter un avion de patrouille maritime russe.

En plus d’être l’avion de chasse le plus cher jamais fabriqué, l’avion est encore criblé de défauts majeurs, et l’étendue de ses capacités tactiques au combat reste hypothétique.

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