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Un des squelettes de chats excavés d'un site en Égypte.

Un des squelettes de chats excavés d’un site en Égypte.

©Expédition Hierakonpolis

Une nouvelle étude révèle des informations fascinantes sur l’histoire d’origine du chat, sans doute la créature la plus préférée d’Internet et un compagnon chéri d’innombrables humains.

Le paléogénéticien Claudio Ottoni et ses pairs de la KU Leuven et de l’Institut Royal des Sciences naturelles de Belgique ont collecté de l’ADN sur plusieurs sites archéologiques dans le but de retrouver les origines et de retracer les anciens voyages du chat domestique.

Les scientifiques ont mis au jour plus de 200 squelettes de chats provenant de sites en Afrique, en Europe et au Proche-Orient et ont examiné l’ADN de la peau, des cheveux, des os et des dents des félins qui datent d’il y a entre 100 et 9 000 ans.

Le résultat ? Une révélation sur la façon dont les chats se sont dispersés dans le monde antique. Selon l’étude, le chat domestique que nous connaissons aujourd’hui est originaire de l’Égypte ancienne et du Proche-Orient.

À l’époque, les chats avaient des rayures, pas des taches – ces dernières sont apparues au Moyen Âge, mais pas avant. Le Moyen Âge est aussi quand la couleur du pelage du chat avait commencé à devenir variante.

Les félins anciens ont été domestiqués il y a environ 10 000 ans, principalement par des agriculteurs souhaitant chasser les rongeurs de leurs champs. Lorsque les agriculteurs ont déménagé, les chats ont déménagé avec eux. Ils se sont également répandus dans l’ancien monde par le commerce, sautant sur des navires pour protéger les stocks de la vermine, sautant d’un port à l’autre, parcourant éventuellement de longues distances et voyageant loin et loin. Maintenant, le chat domestique est présent sur tous les continents à l’exception de l’Antarctique.

Les chats remontent tous à un Felis silvestris, également connu sous le nom de chat sauvage africain, à l’origine un chasseur sauvage, territorial et solitaire. Les populations proche-orientales et égyptiennes de Felis silvestris, selon l’étude, ont contribué au pool génétique du chat domestique à différentes époques historiques.

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