Pike Expedition

Marqueur historique sur le site du village de Pawnee visité par Pike dans l’actuel Nebraska

Le 24 juin 1806, le général James Wilkinson , commandant du département de l’Ouest, ordonna au lieutenant Zebulon Pike, alors âgé de 27 ans, de mener une expédition dans les régions ouest et sud de la Louisiane Purchase pour cartographier le terrain, contacter les peuples amérindiens et trouver les sources de la rivière Rouge. Pike a quitté le Fort Bellefontaine près de St. Louis, Missouri le 15 juillet avec un détachement de 20 soldats et 50 otages d’Osage, libérés pour être rendus à leur peuple. L’expédition suivit la rivière Missouri et la rivière Osage jusqu’au village de la nation Osage à la frontière actuelle du Kansas et du Missouri. Le 15 août, Pike rendit les otages et parla avec les indigènes.

Frappant au nord-ouest, le groupe se dirige vers le territoire de Pawnee sur la rivière Republican dans le sud du Nebraska. Au village de Pawnee le 29 septembre, Pike a rencontré le conseil tribal de Pawnee. Il a annoncé la nouvelle revendication de protectorat par le gouvernement des États-Unis sur le territoire. Il a demandé aux Pawnee de retirer un drapeau espagnol de leur village et de faire flotter le drapeau américain à la place.

Le corps expéditionnaire tourne vers le sud et traverse la prairie pour rejoindre la rivière Arkansas. Après l’avoir atteint le 14 octobre, le parti s’est scindé en deux. Un groupe était dirigé par le lieutenant James Biddle Wilkinson, fils du général. Ils se sont rendus en aval le long de l’Arkansas jusqu’à son embouchure et ont remonté le Mississippi, retournant en toute sécurité à Saint-Louis.

Pike mena l’autre groupe plus important en amont, à l’ouest, vers les sources de l’Arkansas. En parcourant les Grandes Plaines, Pike écrivit : « Ces vastes plaines de l’hémisphère occidental deviendront peut-être avec le temps aussi célèbres que les déserts sablonneux de l’Afrique; car j’ai vu sur ma route, en divers endroits, des étendues de plusieurs lieues où le vent avait projeté le sable sous toute la forme fantaisiste de la vague de l’océan, et sur lesquelles il n’y avait pas un grain de matière végétale. »Lorsque Stephen Long a mené une expédition dans la région en 1820, il a étiqueté la région sur sa carte comme le « Grand Désert américain. »

Pike dans ColoradoEdit

Photographie d’une partie d’un marqueur de chemin du Colorado situé à l’endroit où la route primitive du col de Medano (CR 599) rejoint la Rt 69, juste au sud de Westcliffe: » 1806-07 Lieutenant Zebulon Pike Southwestern Expedition », montrant une carte des itinéraires empruntés par le groupe de Pike

Le 15 novembre, Pike a enregistré la première vue de la lointaine montagne Tava qu’il a appelée « Grand Peak ». Il a depuis été appelé Pikes Peak en son honneur. Pike a essayé de gravir le sommet, dans l’espoir d’avoir une vue sur les environs pour enregistrer sur des cartes, le sommet de 14 000 pieds. Le groupe de Pike a gravi un sommet moins élevé à proximité, probablement le mont Miller, qui a été nommé en l’honneur de Theodore Miller, l’un des soldats qui accompagnaient Pike. L’hiver menaçant, Pike remonta l’Arkansas et, le 7 décembre, le groupe atteignit Royal Gorge, un canyon spectaculaire sur l’Arkansas au pied des montagnes Rocheuses.

Pike a ensuite l’intention de se rendre à la source de la rivière Rouge et de se diriger en aval vers le Mississippi et une sécurité relative dans les basses terres. Mais, la compagnie était devenue confuse dans ses repères, et ils ont fait plusieurs pas maladroits en essayant de trouver la rivière. Ils n’étaient pas équipés pour une expédition en montagne, ni pour les conditions hivernales difficiles. En se dirigeant vers le nord, le groupe a trouvé la fourche sud de la rivière Platte et, en la suivant en amont, est arrivé à ce qu’ils pensaient être la source de la rivière Rouge. Retournant en aval, ils sont revenus au point où ils avaient quitté l’Arkansas à l’origine. Ils avaient effectué une grande boucle, prenant des semaines de temps de voyage précieux.

Affamés, froids et épuisés, le groupe se dirigea vers le sud au-dessus des montagnes. Plusieurs hommes ont été laissés derrière eux alors qu’ils tombaient de fatigue, mais Pike a obstinément insisté. Le 30 janvier, lui et les dix hommes encore avec lui arrivèrent sur le Rio Grande à un point près d’Alamosa, dans l’actuel sud du Colorado, qui faisait alors partie de l’empire espagnol. Pike prit le Rio Grande pour la rivière Rouge qu’il cherchait. Ici, il a construit un fort et a tenté de rassembler le reste de ses hommes, qui étaient éparpillés à travers des kilomètres de montagnes derrière lui.

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