Qu’est-ce qui est à l’origine du stérotypage racial?

La plupart des scientifiques seraient ravis de voir des sujets liés à leurs recherches sur les nouvelles du soir. Pour Keith Maddox, PhD, et ses étudiants, de telles nouvelles sont trop fréquentes.

Maddox dirige le Laboratoire de Cognition sociale (TUSC) de l’Université Tufts, qui étudie les fondements socio-cognitifs des stéréotypes, des préjugés et de la discrimination. Dernièrement, beaucoup de ses sujets de recherche ont une sensation de déchirement des gros titres.

En mai dernier, lorsque deux hommes ont été mortellement poignardés dans un train à Portland, en Oregon, après être intervenus alors qu’une femme musulmane était harcelée, cela rappelait les recherches de Maddox sur la confrontation aux préjugés. Bien qu’un résultat aussi extrême ne soit pas typique, le crime a illustré l’importance de comprendre comment les gens perçoivent ceux qui dénoncent le racisme.

De même, en juin, lorsque la maison de la star du basket LeBron James a été vandalisée avec une insulte raciste, cela a inspiré des conversations sur l’intersection de stéréotypes basés sur la race, la renommée et la richesse — un autre domaine de recherche actif pour Maddox.

« Beaucoup de gens auraient dit que pour les gens qui ont de l’argent, la race n’a pas d’importance. L’anecdote de LeBron James suggère que ce n’est pas vrai « , dit Maddox. Comprendre comment la race interagit avec d’autres catégories, telles que la socio—économie ou le statut de célébrité, nous permet d’avoir des conversations plus nuancées — et précises – sur le racisme et les préjugés, ajoute-t-il.

Déconstruire les stéréotypes

Maddox a lancé le Laboratoire TUSC en 1997 et a financé ses recherches principalement grâce au soutien du département et à une série de petites subventions et de frais qu’il gagne en prononçant des conférences et en consultant sur les questions de préjugés et de préjugés raciaux. « C’est beaucoup d’élastiques, mais nous les maintenons ensemble », dit-il.

L'équipe du Laboratoire de Cognition sociale de l'Université Tufts, de gauche à droite: Dr Keith Maddox, Lindsay Hinzman, Dr Alex Borgella, Jennifer Perry et Chelsea Crittle.Ces fonds soutiennent généralement deux ou trois étudiants des cycles supérieurs et de cinq à 15 étudiants de premier cycle, selon le semestre et les projets de sa gamme. Maddox et ses étudiants utilisent une approche expérimentale pour étudier les structures mentales et les processus sous—jacents à la façon dont les gens perçoivent et pensent des autres – souvent dans des contextes interraciaux.

Un des axes de recherche de longue date est un phénomène connu sous le nom de biais de phénotypicité raciale. Maddox et d’autres ont montré que les Noirs Américains ayant des caractéristiques plus afrocentriques, telles qu’une peau plus foncée, des cheveux plus grossiers et des lèvres plus pleines, ont tendance à être perçus de manière plus négative et plus stéréotypée que ceux ayant des caractéristiques moins typiquement afrocentriques — même par les membres de leur propre groupe racial (Personality and Social Psychology Review, Vol. 8, No 4, 2004).

Au fil des ans, Maddox et les membres de son laboratoire ont exploré de multiples variations sur ce thème. Son étudiante diplômée Jennifer Perry, par exemple, étudie la façon dont les gens accordent leur attention aux autres en fonction de leur race.

D’autres projets visent à comprendre les stéréotypes que nous avons sur les personnes qui ne nous ressemblent pas. Mais l’équipe de Maddox est intéressée à creuser plus profondément que le large fossé noir-blanc. Lui et l’étudiante Lindsay Hinzman ont exploré la façon dont les gens conceptualisent divers sous-groupes de personnes de différents groupes raciaux (Journal of Experimental Social Psychology, Vol. 70, 2017). Alors que la plupart d’entre nous ont des idées préconçues sur les grandes catégories raciales, les chercheurs ont constaté que nous sommes en fait plus susceptibles de nous appuyer sur des stéréotypes sur les sous-groupes, tels que les « athlètes noirs » ou les « hommes d’affaires blancs », lorsqu’ils portent des jugements.

« Les stéréotypes plus larges que nous avons sur les Noirs sont quelque peu informatifs, mais ce qui est réellement utilisé, ce sont les stéréotypes de votre sous-groupe sur les femmes noires ou les athlètes noirs », explique Maddox. « Comprendre les intersections de ces catégories peut nous donner une perspective plus nuancée. »

Pertinence dans le monde réel

Maddox a toujours été intéressée par le développement d’un compte rendu théorique des processus qui sous-tendent les stéréotypes et les préjugés. C’est toujours un thème important de ses recherches, bien que de nos jours, il recherche souvent des liens entre la théorie et des situations réelles. « On est passé d’essayer de comprendre comment les stéréotypes fonctionnent théoriquement à comprendre comment ils se déroulent dans des contextes qui pourraient avoir une pertinence réelle », dit-il.

Certains projets, par exemple, explorent les facteurs qui motivent les gens à faire face aux préjugés raciaux et la façon dont ceux qui les contestent sont perçus par les autres.

Dans certains milieux, il peut même être délicat de suggérer l’existence de préjugés raciaux. « Si vous l’évoquez dans un contexte interracial, cela peut remettre en question l’idée de la majorité selon laquelle le monde est un endroit juste. Cela bouleverse le statu quo « , dit-il. « En conséquence, les Noirs qui évoquent l’idée subissent souvent des contrecoups. Il y a cette idée qu’ils « jouent la carte de la course  » « , dit-il.

Dans une étude avec l’ancienne étudiante Jennifer R. Shultz, PhD, il a constaté que les observateurs blancs étaient plus susceptibles de manifester des réactions négatives contre les personnes qui affirmaient des préjugés raciaux extrêmes lorsque le communicateur était noir plutôt que blanc. Cependant, d’autres facteurs ont influencé la façon dont un communicateur était perçu, notamment la qualité de son argumentation et les croyances de l’auditeur au sujet de la méritocratie (Personality and Social Psychology Bulletin, vol. 39, No 3, 2013). En d’autres termes, il reste encore beaucoup à déballer pour trouver la meilleure façon de lutter contre les préjugés raciaux.

Mais Maddox et son équipe essaient, une pièce à la fois. Récemment, ils ont exploré comment l’anxiété peut entraver un dialogue interracial productif.

Même les personnes bien intentionnées qui se préoccupent de la justice raciale peuvent avoir peur de telles conversations. Cette anxiété peut amener les gens à devenir agités ou distraits ou à afficher des comportements non verbaux involontaires qui entravent une conversation productive. Et dans certains cas, cela pourrait empêcher ces discussions importantes d’avoir lieu.

Dans une autre étude, Maddox, Schultz et ses collaborateurs ont recruté des participants blancs pour discuter des relations raciales sur le campus. Les participants ont eu le choix de parler à un partenaire de conversation blanc ou noir. Les participants blancs étaient plus susceptibles de choisir des partenaires de conversation blancs.

Mais dans certains cas, les chercheurs ont donné des instructions aux participants à l’avance, leur faisant savoir que toute anxiété qu’ils pourraient ressentir était normale et que le choix de participer à des conversations interraciales pourrait réduire l’anxiété future dans des situations similaires. Dans ces cas, les participants blancs étaient plus susceptibles de choisir de parler à des partenaires noirs qu’à des partenaires blancs (Translational Issues in Psychological Science, Vol. 1, No 4, 2015).

En codant leur comportement non verbal, Maddox et Schultz ont constaté que les participants blancs étaient globalement plus engagés lorsqu’ils choisissaient de parler à un partenaire de conversation noir contre blanc sur les relations raciales. Mais l’intervention les a incités à dépasser leur anxiété et à choisir un partenaire noir alors qu’ils ne l’auraient peut-être pas fait autrement. « Le simple fait d’appeler l’éléphant dans la pièce les a encouragés à prendre la décision de parler à quelqu’un à qui ils ne pourraient normalement pas parler », explique Maddox. « Ce n’est pas que l’intervention les a rendus moins anxieux, mais elle les a encouragés à faire un choix que nous aimerions voir plus souvent dans la société. »

Bon pour rire

Les étudiants de Maddox commencent souvent à rechercher des ramifications de ses projets existants, tels que ceux sur le biais de phénotypicité raciale ou le biais de confrontation. Mais alors qu’ils perfectionnent leurs compétences expérimentales, il les exhorte à prendre leurs recherches dans de nouvelles directions. « Le but est qu’au moment où ils ont terminé, ils aient quelque chose qui leur appartient », dit-il.

C’est ainsi que l’humour a trouvé son chemin dans le laboratoire de Maddox, gracieuseté d’Alex Borgella, PhD, diplômé de 2017 qui est maintenant professeur adjoint invité de psychologie au Bates College. Borgella était intéressé à comprendre le rôle de l’humour dans les relations interraciales — un domaine qui était nouveau pour Maddox, mais qu’il a encouragé Borgella à explorer.

Dans sa recherche de thèse, Borgella a montré que lorsque les membres d’un groupe minoritaire stigmatisé utilisent l’humour autodérision, cela peut aider à désarmer les personnes qui pourraient autrement être mal à l’aise avec les membres de ce groupe. Malgré les avantages interpersonnels possibles, ces blagues ne semblent pas faire grand-chose pour changer les esprits. « Déprécier l’humour peut rendre les membres du groupe majoritaire plus à l’aise avec cette personne individuellement, mais ils peuvent toujours ressentir des préjugés envers le groupe de la personne », explique Borgella.

Les comédiens utilisent souvent l’humour racial pour attirer l’attention sur des sujets sérieux, dit Borgella. Mais il n’est pas clair si les blagues sur les talk-shows de fin de soirée font avancer la cause. « L’humour racial peut mettre ces problèmes au premier plan », explique Maddox, mais il reste encore à apprendre sur la façon d’exploiter le pouvoir du rire pour le bien social.

Chelsea Crittle, étudiante de troisième année, a poursuivi certaines recherches sur l’humour, en plus d’un projet sur la confrontation des préjugés et d’un autre sur les expériences de vie à l’intersection de la race et du sexe. Comme Crittle, de nombreux étudiants de Maddox finissent par jongler avec plusieurs projets de recherche. Ces portefeuilles de recherche complets amènent souvent les étudiants à collaborer entre eux ou avec des chercheurs d’autres laboratoires.

« La culture du programme de psychologie sociale Tufts est extrêmement collaborative et solidaire, et notre laboratoire reflète également cette culture », explique Perry. « On nous donne beaucoup de liberté, donc si vous voulez être collaboratif, vous devez sortir et établir ces liens, proposer des projets et le faire pour vous-même. »

Maddox convient qu’il adopte une approche détendue pour guider les étudiants. Il a tendance à leur donner de l’espace pour poursuivre leurs propres idées sur leurs propres échéanciers. Lorsqu’on lui demande de décrire ses forces, il répond: « J’ai tendance à être assez décontracté. » Qu’en est-il de ses faiblesses ? « J’ai tendance à être assez décontracté », rigole-t-il.

Certes, les élèves lui demandent parfois de leur donner des délais pour les aider à rester sur la bonne voie. Mais Maddox parvient à être solidaire et accessible sans microgestion, dit Perry. « Il reconnaît que nous sommes capables et nous permet d’être nos propres chercheurs indépendants. »

Faire une différence

Examiner une question sociale opportune sous l’angle de la cognition sociale peut être difficile pour tout le monde dans le laboratoire.  » Je comprends la pertinence de mes recherches pour des problèmes sociaux bien réels. En même temps, je vois des choses comme Philando Castile et Alton Sterling et je me demande: « Comment mon travail peut-il faire une réelle différence? » dit Crittle.  » Parfois c’est frustrant et parfois c’est motivant. Cela dépend du jour et de la couverture médiatique. »

Maddox ressent aussi cette tension. « Je veux comprendre les stéréotypes et les préjugés, mais ce n’est pas seulement ce que je veux savoir. Je veux savoir pour faire quelque chose à ce sujet « , dit-il. Pourtant, en tant que chercheur en sciences sociales, il a reçu peu de formation pour développer des applications pratiques de son travail. Et sa formation scientifique peut le rendre hésitant à prétendre qu’il a des solutions. « Le point de vue du scientifique est qu’il faut laisser place au doute. Vous devez ouvrir votre esprit à la possibilité que ce que vous savez maintenant n’est pas toujours vrai. Cela joue dans la réticence des scientifiques à communiquer ce qu’ils savent. »

Malgré cette hésitation, il s’est forcé de sortir de sa zone de confort en fondant l’Applied Diversity Science Initiative (ADSI) à Tufts. Le programme s’appuie sur la recherche pour élaborer et mettre à l’essai des programmes et des politiques visant à promouvoir la diversité et l’inclusion. L’ADSI travaille avec l’École des Arts et des sciences et l’École d’ingénierie, qui ont chacune développé des programmes pour amener plus d’étudiants de groupes sous-représentés à Touffes et pour comprendre les défis auxquels ils sont confrontés une fois qu’ils y sont arrivés.

« Il est difficile de passer de ce que j’ai été formé à faire pour traduire cela dans le monde réel. Mais je suis prêt à faire des erreurs au fur et à mesure que nous apprenons et nous améliorons « , dit-il.

Malgré les défis personnels et le flux constant de reportages décourageants, Maddox est prudemment optimiste quant au fait que la société prend des mesures vers la justice raciale. « Il y a certainement des désaccords, mais il semble également y avoir plus de soutien au changement. Comme tout, c’est une conversation avec des hauts et des bas « , dit-il. « Mais si nous n’en parlons pas, nous ne progressons pas. Je pense qu’il vaut mieux qu’on parle. »

Le « travail de laboratoire » éclaire le travail des psychologues dans les laboratoires de recherche du pays. Pour lire les versements précédents, allez à www.apa.org/monitor/digital / et recherchez « Travail de laboratoire. »

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