Sentier Sharp Top (Forêt nationale de Jefferson, Virginie)

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Sentier Sharp Top, zone de loisirs des pics de Loutre, Forêt nationale de Jefferson, juillet 2019

Vu de la vallée ci-dessous, Sharp Top (3 862 ’) dans le centre de la Virginie est un sommet imposant, autrefois pensé par les Virginiens du 19ème siècle sont le point culminant de l’État. Bien que les arpenteurs ultérieurs aient constaté que cela n’était pas vrai (les honneurs vont au mont Rogers à 5 728 pieds), Sharp Top reste une destination populaire pour les randonneurs à la recherche d’une vue imprenable sur la zone de loisirs Peaks of Otter au cœur des montagnes Blue Ridge. L’ascension de 1,5 mile jusqu’au sommet est simple mais brutale, couvrant un gain d’altitude de plus de 1 300 pieds. En chemin, envisagez un léger détour vers Buzzard’s Roost, une collection d’affleurements rocheux offrant une vue imprenable.

Informations sur la randonnée des pics de loutre sur le sentier Sharp Top

La randonnée

La montée abrupte vers le sommet commence au magasin Sharp Top, situé juste à côté de la route 43, qui traverse la région des Pics de Loutre, à un jet de pierre du Centre d’accueil des pics d’Otter et de la promenade Blue Ridge. Le magasin Sharp Top est également le point de départ d’une navette qui emmène les coureurs la plus grande partie de la montagne up mais, bien sûr, c’est de la triche.

Après avoir chargé de l’eau et des collations, suivez les panneaux bien balisés jusqu’au début du sentier, qui commence par un escalier en pierre soigneusement construit. Un panneau d’interprétation raconte l’histoire de Sharp Top, y compris sa fausse représentation de longue date comme le plus haut sommet de Virginie. Sharp Top était un point de repère bien connu des premiers pionniers de la région et, lors de la construction du Washington Monument à Washington, DC, les résidents de Virginie ont envoyé une pierre du sommet pour être placée dans l’obélisque.

Après quelques étapes initiales, le sentier Top pointu arrive rapidement à une jonction, avec un sentier en éperon qui se dirige à gauche vers les sommets du camping Otter. Restez droit alors que le chemin entre dans des bois profonds. Après environ 200 mètres, la pente s’atténue légèrement et le sentier se courbe le long d’une pente fortement végétalisée.

À 2/10 de mile, le large chemin traverse une route pavée (l’itinéraire de la navette), puis entre dans une légère montée en s’enroulant autour d’un virage à gauche. Le chemin passe bientôt sous un couvert de laurier de montagne et s’installe dans une ascension régulière. Les rochers deviennent plus abondants à mesure que le sentier traverse un ravin verdoyant, avec des vues largement obscurcies à l’ouest.

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Mountain laurel le long du sentier Sharp Top

Après avoir passé la barre d’un demi-mille, le sentier ascendant grimpe une paire de lacets à la base d’un affleurement rocheux de 15 à 20 pieds, puis mène dans un virage en fer à cheval à gauche. Quelques autres escaliers en pierre mènent tout de suite à un parent qui continue néanmoins de grimper constamment sur une ligne de crête boisée. Deux escaliers plus étroits mais courts cèdent la place à un retour à gauche à ¾ mile. Ici, les premières vues réelles émergent: les randonneurs peuvent regarder vers l’ouest vers McFalls Mountain et Campbells Mountain (2 414 ’), avec la principale crête bleue juste au-delà.

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Premières vues au-dessus des arbres le long du sentier pointu

Des lacets supplémentaires et des escaliers en pierre bien conçus mènent à la base d’un affleurement rocheux à environ 9/10 miles qui, d’un angle arrière, ressemble à un nid d’œufs de la taille d’un mammouth. À mesure que l’inclinaison s’atténue, on peut regarder vers la gauche une rangée de falaises — c’est près du sommet de Sharp Top. Mais le sentier reste ici à environ 400 pieds au-dessous du sommet, ce qui oblige le chemin à se balancer vers le sud jusqu’à une grande brèche pour dégager les falaises. Pendant un bref instant à la marque de 1 mile, le sentier plonge en fait pour dégager un champ rocheux, et la taille des rochers devient sensiblement plus grande juste au-delà.

À 1,1 km, les rochers disparaissent temporairement et le chemin maintenant relativement lisse et plat atteint une selle élevée où se trouve un carrefour de sentier. Alors que le sentier pointu continue à gauche, pensez à vous diriger d’abord à droite sur l’éperon court jusqu’à Buzzard’s Roost, où les affleurements rocheux exposés offrent une vue imprenable sur les montagnes Blue Ridge et le plateau piémontais à l’ouest et au sud. Vous pouvez également, de ce point de vue, voir le sommet de Sharp Top au nord.

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Vue vers le sud depuis le perchoir de Buzzard

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Haut pointu depuis le point de vue du Perchoir de Buzzard

Depuis le perchoir de Buzzard, retournez sur l’éperon de 1/10 de mille jusqu’à la jonction du sentier, en continuant cette fois à droite pour l’approche finale vers Sharp Top. Le chemin en montée continue de se tisser parmi les affleurements rocheux et est parfois même asphalté. Des garde-corps aident à la montée dans quelques zones lorsque le chemin remonte la montagne. À 1.sur 5 miles (y compris l’éperon menant au perchoir de Buzzard), le sentier descend à travers une encoche rocheuse, suivi d’autres escaliers en pierre. À environ 200 mètres, le sentier se divise, avec un éperon se dirigeant à gauche vers le terminus supérieur de la navette. Continuez tout droit jusqu’au sommet pointu.

Restez à droite à une autre jonction à 1,65 miles, cette fois avec le sommet maintenant visible devant. Passez un panneau construit par le National Park Service sur la droite (« Météo au travail »), ainsi qu’une vieille cabine vide. Au-delà, un dernier ensemble d’escaliers permet un accès facile autour d’un fouillis de rochers jusqu’au sommet — à 3 862 pieds au-dessus du niveau de la mer.

Les différentes zones d’observation au sommet de Sharp Top offrent des vues dans toutes les directions. Les vues les plus frappantes sont au nord, donnant sur le lac Abbott et les sommets d’Otter Lodge jusqu’à Harkening Hill (3 372 ’) et Flat Top Mountain (4 001’). Les montagnes Blue Ridge continuent vers l’horizon au nord-est, tandis que la vallée de Shenandoah se déploie au nord-ouest.

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Lac Abbott, montagne au sommet plat et sommets de la région de Loutre depuis Sharp Top

En regardant vers l’est, les montagnes cèdent la place à de petites collines et plaines — le Piémont de Virginie — qui continuent vers l’est en direction de Lynchburg et Richmond. Les vues vers le sud sont en partie obscurcies (elles sont meilleures au Perchoir de Buzzard), mais, comme la vue vers le nord, les montagnes Blue Ridge disparaissent à l’horizon.

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Vues vers le sud depuis le sommet Sharp Top

Les vues depuis Sharp Top sont particulièrement époustouflantes au lever et au coucher du soleil et, bien sûr, lorsque les couleurs d’automne illuminent les pentes avec des jaunes, des oranges et des rouges brillants.

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Le soleil commence à se coucher sur les sommets de la région de Loutre

Une fois prêt à revenir, retournez comme vous êtes venu, en descendant soigneusement les escaliers de pierre apparemment sans fin jusqu’au début du sentier. Le temps de randonnée pour le sentier Sharp Top varie considérablement selon le niveau de forme physique: les randonneurs rapides peuvent effectuer l’aller-retour en environ 2 à 2,5 heures, tandis que la plupart nécessiteront plus de trois heures en raison de la lenteur induite par la montée incessante.

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Montagne au sommet pointu du lac Abbott

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