Université de Yale

L’endroit le plus riche en biodiversité sur terre, la forêt amazonienne regorge de vie. Des milliers d’espèces d’arbres, 50 000 espèces d’autres plantes et des centaines de milliers d’insectes se trouvent dans les habitats forestiers de la région. Bien que l’ampleur et la complexité de la vie en Amazonie rendent un résumé assez difficile, les caractéristiques générales suivantes peuvent généralement être observées.

Structure forestière

Les forêts humides du bassin amazonien sont normalement des forêts sempervirentes stratifiées avec 3-4 couches de végétation: sous-étage, sous-couvert, couvert, et parfois la couche émergente. Les arbres émergents atteignent jusqu’à 50-60 mètres de haut, au-dessus de la canopée de la forêt. La couche de canopée mesure en moyenne 25 à 30 mètres de hauteur et forme une masse de couverture continue des arbres. La sous-canopée est souvent dominée par des palmiers et contient des arbres qui attendent que des ouvertures lumineuses atteignent la canopée. La couche de sous-étage contient de petits arbres et arbustes souvent dotés d’adaptations morpohologiques pour survivre en basse lumière et d’adaptations chimiques pour se protéger des prédateurs.

Alors que les forêts tropicales semblent souvent calmes sur le sol, la canopée de la forêt bourdonne de vie. Les arbres de la forêt amazonienne abritent des centaines d’espèces de vignes et d’épiphytes telles que les orchidées, les broméliacées et les mousses. Plus que des plantes, la canopée fournit la structure pour les oiseaux et les animaux arboricoles tels que les paresseux et les singes. La vie la plus abondante dans la forêt tropicale, cependant, sont les insectes; des études trouvent des milliers d’espèces dans un hectare de forêt tropicale. L’une des premières estimations de l’incroyable diversité de la canopée de la forêt tropicale a été estimée en 1982 par Terry Erwin à la station de recherche de la Smithsonian Institution au Panama.

Sol de la forêt amazonienne

Contrairement aux sols tempérés, la plupart des sols tropicaux sont extrêmement vieux et altérés, fournissant peu de nutriments. De plus, les nutriments contenus dans la litière foliaire sont rapidement décomposés et absorbés par les racines peu profondes des plantes proches de la surface du sol, ou ils sont rapidement lessivés ou lavés par les pluies fréquentes.

Une végétation dense entraîne également une acidité du sol et de grandes quantités d’aluminium et de fer qui peuvent être toxiques pour de nombreuses plantes et réduire la quantité de phosphore disponible, un nutriment important des plantes. En raison de l’âge et de la nature fortement altérée de nombreux sols tropicaux, le phosphore est limité, ce qui rend les sols de forêt tropicale souvent incompatibles avec l’agriculture permanente. Pour gérer ces défis, les peuples autochtones ont pratiqué la culture itinérante où les parcelles agricoles étaient tournées avec la forêt, ainsi que la polyculture, avec des cultures vivaces.

Caractéristiques de la plante

Les arbres de la forêt tropicale sont massifs, non seulement dans leur canopée, mais aussi dans leurs racines. Les racines peu profondes et / ou appuyées sont courantes en raison du fait que la majorité des nutriments se trouvent près de la surface du sol; les contreforts aident également à la stabilité dans les sols humides. De nombreuses plantes des forêts tropicales ont également des racines aériennes, par exemple chez les figues étrangleuses (Ficus spp.). L’écorce des arbres tropicaux est généralement lisse et fine, au lieu de l’écorce texturée épaisse des forêts sèches ou tempérées. L’écorce lisse empêche les épiphytes et les lianes de pousser à la surface de l’arbre, tout en réduisant le risque d’infection fongique. Les feuilles sont souvent cireuses avec des pointes d’égouttement pour évacuer l’excès d’eau et prévenir la perte de nutriments.

D’autres adaptations importantes des plantes incluent la myriade de défenses contre les prédateurs – les millions d’herbivores qui attendent de dévorer les feuilles des plantes. De nombreuses plantes tropicales développent des défenses chimiques telles que des alcaloïdes (caféine, nicotine), des tanins, des saponines et d’autres composés actifs qui protègent la plante contre les insectes, les agents pathogènes et d’autres animaux. Une autre défense est le latex, célèbre chez les hévéas (Hevea spp.) et de nombreuses autres plantes des Euphorbiacées et d’autres familles. De nombreuses autres plantes amazoniennes ont des relations mutualistes avec les insectes et autres organismes pour se défendre, comme fournir un habitat ou de la nourriture aux fourmis piqueuses, qui à leur tour protègent la plante contre les attaques d’insectes herbivores.

Les forêts de la forêt amazonienne abritent également une gamme remarquable de mécanismes de pollinisation et de dispersion des graines. À l’intérieur de la forêt, en particulier dans le sous-étage, peu de vent est disponible pour polliniser les fleurs et disperser les graines, de sorte que de nombreuses plantes ont développé des relations élaborées avec les insectes et autres animaux. Divers types de fleurs présentent des couleurs, des arômes et des récompenses de nectar pour attirer les pollinisateurs tels que les abeilles, les papillons, les papillons de nuit et les colibris. Les plantes ont également évolué pour créer des fruits comestibles et des couvertures de graines pour faciliter la dispersion avec les animaux de la forêt tropicale tels que les fourmis, les toucans, les chauves-souris et les agoutis. Les caractéristiques des plantes de la forêt tropicale et la dispersion des graines constituent la base de la théorie de l’écologie de la dépendance à la densité, dans laquelle les plantes évoluent pour disperser leurs graines et assurer une plus grande survie plus loin de la plante mère. Il est intéressant de noter que ces caractéristiques, ainsi que la perturbation fréquente et légère d’événements tels que les chutes d’arbres, sont considérées comme l’un des principaux facteurs conduisant à la grande biodiversité des forêts tropicales humides. Une étude récente du chercheur de Yale Simon Queenborough indique l’impact des micro-perturbations des frondes de palmiers et des pécaris sur les communautés végétales de l’Amazonie équatorienne.

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