Zébu

Le zébu est la sous-espèce la plus répandue de bovins domestiqués sur le sous-continent indien, où il a traditionnellement joué le rôle d’animal de travail ou de chevauchement.

Parce qu’il était considéré comme un animal sacré dans l’hindouisme, le zébu n’est pas une source importante de viande, et bien qu’il puisse fournir beaucoup de lait, le zébu n’est pas non plus le bétail laitier le plus efficace. Environ 70 races de zébus sont actuellement reconnues, dont beaucoup sont créées à partir de croisements avec l’autre sous-espèce de bovins domestiqués, la taurine. Cette union unique a produit de nombreuses nouvelles races qui conviennent à une variété de climats et de circonstances différents.

5 Faits incroyables sur le Zébu!

  • Le zébu est un animal qui a évolué à partir d’une espèce sauvage de bétail maintenant éteinte appelée l’aurochs. On estime qu’ils sont apparus pour la première fois il y a plus de 8 000 ans quelque part en Asie du Sud. Le zébu s’est ensuite lentement étendu et a atteint l’Égypte il y a environ 4 000 ans. Le zébu était en fait le premier type de bétail domestiqué à apparaître. Une lignée distincte s’est ensuite séparée et a donné naissance à tous les autres bovins domestiqués, la taurine.
  • Les races populaires comprennent le gyr (ou gir), le kankrej et le Brahman américain.
  • Le zébu a été introduit pour la première fois dans les Amériques au 19ème siècle. Il a été croisé avec de nombreux autres bovins taurins, dont le Charolais (qui a donné naissance au Charbray) et l’Angus (qui a produit le Brangus). Lorsqu’il a atteint les côtes de l’Amérique du Sud, les éleveurs ont créé le zébu indo-brésilien désormais populaire. Le taux de reproduction n’est limité que par la capacité humaine à les créer.
  • Le zébu est aussi parfois appelé bovin à bosse ou bovin indicin. Indicine est peut-être une forme alternative du nom de sous-espèce indicus.
  • Le zébu est un animal qui inspire l’art et la culture humaine depuis des milliers d’années. Il est apparu sur la monnaie, l’architecture et les statues.

Nom scientifique du zébu

Le nom scientifique du zébu est Bos taurus indicus. Bos est le nom du genre (qui comprend à la fois les bovins sauvages et domestiqués) et dérive simplement du mot latin pour bœuf ou bétail. Le nom d’espèce taurus (qui signifie simplement taureau en latin) comprend tous les types de bovins domestiqués sur la planète. Traditionnellement, ce nom a également fait référence au signe astrologique semblable à un taureau et à la figure mythologique grecque. Indicus, le terme grec pour l’Inde, se réfère uniquement à la sous-espèce de zébu. L’animal est considéré comme suffisamment différent des autres sous-espèces bovines (appelées Bos taurus taurus) pour justifier une désignation de sous-espèce distincte.

Comme tous les bovins domestiques, le zébu est étroitement apparenté aux bisons, buffles, moutons, chèvres et antilopes de la famille des Bovidés. Tous les membres de cette famille appartiennent à l’ordre des Artiodactyles, ou ongulés à doigts pairs. La seule caractéristique physique qui unit tous les membres de cet ordre est la présence de sabots sur les pieds qui peuvent supporter un poids égal sur deux orteils; d’où le nom. De nombreux ongulés (mais pas tous) sont des ruminants qui digèrent les plantes en les faisant fermenter dans l’estomac à plusieurs chambres.

Apparence du zébu

Comparé au bétail taurin standard avec lequel la plupart des gens sont familiers, le zébu présente de nombreuses différences physiques qui attestent de son origine distincte. Il se caractérise par les épaules bossues proéminentes, les oreilles tombantes, la peau lâche (appelée fanon) autour du cou et les cornes qui se courbent vers le haut et le dos. Le gris est la couleur dominante le long de la moitié supérieure du corps et des sabots (devenant noir près des épaules), tandis que le blanc domine autour du ventre et des jambes. D’autres couleurs courantes incluent le brun ou le rouge, se produisant parfois dans un motif tacheté.

La plus grande race est la Sibi bhagnari, qui mesure 84 pouces de long et pèse jusqu’à 3 500 livres. Cependant, en général, la race de zébu typique est inférieure à 1 000 livres. Le zébu miniature (qui est en fait une race naturelle, non créée par l’homme) est la plus petite race de zébu de toutes, ne pesant pas plus de 400 ou 500 livres.

Le zébu présente des niveaux élevés de dimorphisme sexuel (ce qui signifie de grandes différences entre les sexes). Un zébu mâle sexuellement mature est presque toujours appelé taureau. Une femelle adulte, cependant, n’est connue comme une vache qu’après avoir donné naissance au premier veau. Jusque-là, c’est connu comme une génisse. Les mâles ont tendance à être plus gros que les femelles en moyenne, mais les deux sexes poussent des cornes tout au long de leur vie.

Comme tous les autres bovins, le zébu est spécialisé pour un mode de vie de pâturage tranquille dans lequel il mâche et digère des matières végétales dures qui s’avéreraient trop difficiles pour la plupart des autres espèces. Ce processus commence lorsque le zébu broie l’herbe dans un mouvement circulaire avec ses dents inférieures spécialisées. Une fois avalée, la matière végétale traverse ensuite la première partie de l’estomac à quatre chambres, le rumen, où elle est mélangée à des bactéries pour la décomposer. À divers intervalles, la matière végétale est régurgitée et mâchée sous forme de substance appelée cud. Dans les chambres finales, des protéines spécialisées se décomposent et absorbent les nutriments dans la circulation sanguine. Cela peut prendre environ 70 à 100 heures aux bovins pour transformer les aliments. C’est l’un des taux les plus lents de tous les animaux connus.

Troupeau de bovins zébus
Troupeau de bovins zébus

Comportement du zébu

Le zébu est une espèce sociale qui se rassemble en grands troupeaux pour toute l’année. Les groupes sauvages sont dirigés par un seul taureau et contiennent à la fois des femelles et leur progéniture. Le troupeau a une organisation hiérarchique, et chaque membre du troupeau doit céder à celui qui le précède sous peine de représailles et d’attaques. Ces hiérarchies sont généralement basées sur des facteurs tels que l’âge, le sexe et la dominance, et les veaux naissent généralement avec le même statut de groupe que la mère. La hiérarchie est généralement assez stable, ce qui permet de minimiser les conflits, mais les mâles dominants peuvent perdre leur statut lorsqu’ils sont détrônés par un autre mâle.

Les bovins communiquent entre eux par le toucher, le son, les signaux visuels et les signaux chimiques. Combinés à leur excellente cognition, les bovins peuvent facilement identifier les autres membres du troupeau et nouer des liens particulièrement forts avec leurs mères. Pour espionner les prédateurs entrants, le zébu a des yeux sur le côté de sa tête avec des pupilles horizontales pour profiter d’un champ de vision massif tout autour de lui.

Les zébus sont bien adaptés à la survie dans les climats plus chauds et plus secs de l’Inde (et ont également une grande tolérance aux sécheresses et aux famines) grâce à deux adaptations spécifiques. Premièrement, les zébus contiennent plus de glandes sudoripares sur leur corps que tout autre type de bétail. Deuxièmement, tout comme les chameaux, la bosse du zébu sert d’unité de stockage pratique pour les nutriments accessibles lorsque la nourriture est rare. Les zébus sont également très résistants aux virus, aux maladies et aux parasites. Cela en fait le type de bétail préféré dans de nombreuses régions du sud ou tropicales du monde.

Habitat du zébu

Le zébu a été domestiqué à l’origine en Asie du Sud et est devenu la forme dominante de bétail domestiqué en Inde. De là, il s’est répandu dans la plupart des pays du sud, y compris le Moyen-Orient, l’Afrique, l’Amérique du Sud et certaines parties de l’Europe et de l’Amérique du Nord, où les gens l’ont croisé avec du bétail local pour créer des races uniques. Les zébus préfèrent les prairies ouvertes et les plaines où la nourriture est la plus abondante.

Régime du zébu

Le régime du zébu se compose entièrement d’herbes, de trèfles, de tiges, de fleurs et d’autres matières végétales. Pour subvenir à ses besoins, le zébu peut consommer environ 150 livres de végétation par jour (selon le poids de la race). Il broute jusqu’à huit heures et passe le reste de son temps à se reposer et à mâcher de la boue.

Prédateurs et menaces du zébu

En raison de sa taille et de son mode de vie basé sur le troupeau, le zébu n’a pas de prédateurs naturels à l’exception du loup, du lion, de l’ours et de quelques autres carnivores. Ces prédateurs préfèrent presque toujours attaquer un zébu jeune, vieux, malade ou isolé plutôt qu’un adulte adulte qui a la protection du troupeau. S’il est directement menacé, le zébu peut s’enfuir à une vitesse pouvant atteindre 25 km / h ou se tenir debout et se battre avec ses cornes. Les bovins domestiqués sont évidemment abattus en grand nombre par les humains, mais parce que beaucoup sont élevés chaque année, ils sont l’une des espèces de mammifères les plus répandues au monde.

Reproduction du zébu, Bébés et Durée de vie

En raison de l’organisation hiérarchique du zébu, le mâle dominant du troupeau conserve des droits de reproduction exclusifs sur toutes les femelles, et il a la capacité de se reproduire toute l’année au lieu d’une saison spécifique. Une fois imprégnée par le taureau dominant, la femelle porte un seul veau pendant environ neuf mois à la fois. En raison des défis que présente le processus de naissance, elle produit rarement des jumeaux.

Bien qu’il soit capable de se tenir debout et de marcher à la naissance, le veau est néanmoins très dépendant de sa mère, avec qui il partage un lien très étroit. La vache allaite le veau pendant les six premiers mois de sa vie, tandis que l’ensemble du troupeau joue un rôle essentiel dans sa protection et son entraînement jusqu’à ce que le veau atteigne son indépendance. Le zébu atteint sa maturité sexuelle entre un et deux ans, et l’espérance de vie typique est d’environ 20 ans, soit à peu près la même longueur que les autres bovins.

Population de zébus

On estime que plus de 200 millions de zébus vivent actuellement sur la planète. La plupart de ces races de zébus résident toujours en Inde, mais il y en a des millions d’autres dispersées dans le reste du monde, en particulier en Afrique et en Asie du Sud-Est. Certaines races sont considérées comme plus précieuses ou souhaitables que d’autres, de sorte que les nombres de population peuvent varier un peu selon les races.

Zébus au Zoo

Le zébu miniature est une exposition très populaire aux États-Unis en raison de son tempérament accessible et docile. Pour les gens de la région, il se trouve à la section pour enfants du zoo de Saint Louis et à la section basse-cour du Zoo de Nouvelle-Angleterre. C’est également une exposition de premier plan au Sunset Zoo de Manhattan, au Kansas, au Zoo de Hattiesburg dans le Mississippi, au Zoo étrange en Pennsylvanie, au Zoo de Virginie à Norfolk, au Happy Hollow Park and Zoo de San Jose et au Zoo du Grand Vancouver au Canada. Outre le zébu miniature, le zoo de Peoria dans l’Illinois conserve l’une des plus grandes races de zébus dans la section de l’étable de contact.

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