Ecosistemi d’acqua dolce e d’acqua dolce

Introduzione

L’acqua dolce si riferisce all’acqua che si trova in laghi, stagni, corsi d’acqua e qualsiasi altro corpo idrico diverso dal mare. Supporta una gamma di ecosistemi vegetali e animali la cui composizione è modellata dalla disponibilità di cibo, ossigeno (O), temperatura e luce solare. Gli ambienti di acqua dolce sono meno estesi del mare, ma sono importanti centri di biodiversità. Ciò è particolarmente vero in ambienti asciutti, come i deserti, dove stagni e corsi d’acqua isolati forniscono un rifugio per piante e animali.

Le piante e gli animali che vivono in acqua dolce di solito non sarebbero in grado di vivere in acqua salata, perché i loro corpi sono adattati a un basso contenuto di sale. Gli ecosistemi di acqua dolce sono vulnerabili all’inquinamento delle acque che deriva da una serie di attività umane, dalla deforestazione allo sviluppo urbano. Essi sono utilizzati anche come forniture di acqua per uso umano, e talvolta il loro corso naturale viene deviato per questo scopo, come, per esempio, quando una diga è costruita.

Background storico e fondamenti scientifici

Gli ambienti acquatici, o acquosi, sono divisi in acqua dolce e marina. L’acqua dolce ha meno di un grammo per litro di solidi disciolti, principalmente sali, di cui il cloruro di sodio (NaCl) è il più importante per quanto riguarda gli organismi viventi. È la principale fonte di acqua per la maggior parte degli usi umani. Gli ecosistemi di acqua dolce si trovano in stagni, laghi, bacini idrici, fiumi e torrenti. Gli estuari, che sono luoghi in cui un fiume incontra il mare, come la baia di San Francisco, sono parte d’acqua dolce e parte marina nel loro trucco. La diversità di un ecosistema d’acqua dolce dipende dalla temperatura, dalla disponibilità di luce, dai nutrienti, dall’ossigeno e dalla salinità.

Una vasta gamma di piante, animali e microbi si trovano negli ecosistemi di acqua dolce. Le più piccole sono le piante e gli animali microscopici noti come fitoplancton e zooplancton, che formano lo strato inferiore delle catene alimentari d’acqua dolce. Ci sono anche molti invertebrati d’acqua dolce tra cui vermi e insetti. Tra i vertebrati d’acqua dolce, gli anfibi, come le rane, vivono sulla terra e sull’acqua, mentre i pesci sono puramente acquatici. Molte specie di uccelli, come martin pescatori e anatre, vivono su o vicino all’acqua dolce.

Fiumi e torrenti sono ambienti lotici, o fluenti, d’acqua dolce. La loro acqua scorre in una direzione e iniziano da una fonte-che potrebbe essere una sorgente, un lago o uno scioglimento della neve—e viaggiano verso le loro bocche, che possono essere il mare o un altro fiume. L’acqua alla fonte è generalmente più fresca, più chiara e ha un contenuto di ossigeno più elevato rispetto alla bocca. Pesci d’acqua dolce come la trota si trovano spesso vicino alla fonte. Ci tende ad essere più biodiversità nel mezzo di un fiume o torrente, mentre l’acqua vicino alla foce è spesso torbida con sedimenti che diminuisce la quantità di luce e la diversità dell’ecosistema. I pesci che richiedono meno ossigeno, come le carpe, si trovano vicino alla foce di un fiume. Gli organismi lotici tendono ad essere piccoli, con corpi appiattiti, quindi non vengono spazzati via. Foglie cadute, insetti e altri detriti sono importanti fonti di cibo.

Fiumi e torrenti portano precipitazioni agli oceani, quindi ci sono corsi d’acqua nella maggior parte delle località. Non c’è un confine netto tra acqua e terra con un flusso. C’è terreno saturo sia lateralmente che verticalmente oltre le rive di un torrente, noto come zona ripariale.

Laghi, stagni e serbatoi sono sistemi lentici, o stratificati, con acqua generalmente ferma di dimensioni variabili tra pochi piedi quadrati e migliaia di miglia quadrate. Lo strato superficiale è popolato da plancton, protisti (organismi unicellulari come ameba) e insetti. Sotto la superficie c’è l’epilimnion, che è relativamente caldo e talvolta mescolato dal vento. La penetrazione della luce solare attraverso lo strato dipende da quanto limo è sospeso nell’acqua. Il livello appena sopra il fondo,

PAROLE DA SAPERE

DETRITI: Materia prodotta dal decadimento o dalla disintegrazione di materiale vivente.

LENTIC: La natura stratificata verticalmente di un lago.

LITORALE: La regione di un lago vicino alla riva.

LOTIC: acqua che scorre, come nei fiumi e torrenti

ZONA UMIDA: Un ecosistema poco profondo in cui la terra è sommersa per almeno una parte dell’anno.

conosciuto come ipolimnione, è freddo e non miscelato. L’interfaccia tra questi due strati, che segna un improvviso calo di temperatura, è chiamata termoclina. Lo strato inferiore di un lago, il benthos, è occupato da vermi e lumache scavatrici, con l’ecosistema che varia a seconda che il fondo sia roccioso, fangoso o sabbioso. I livelli di ossigeno e luce diminuiscono con-profondità. I microrganismi anaerobici, che possono vivere senza ossigeno, spesso vivono negli strati inferiori di un lago. Un lago blu ha una produttività inferiore rispetto a un lago verde, ma quando la produttività è troppo alta, le fioriture algali possono risultare con livelli di ossigeno più bassi. Lo strato litoraneo, vicino al bordo di un lago, ha generalmente un grande ecosistema con organismi che possono utilizzare sia la terra che l’acqua, come libellule, rane, anatre e tartarughe. Piante come giunchi, canne e cattails crescono radicate nei sedimenti inferiori della zona litoranea.

Le zone umide sono importanti ecosistemi in parte acquatici, in parte terrestri. Sono sommersi, parzialmente o totalmente, per almeno una parte dell’anno. Esistono vari tipi di zone umide, descritte dalla loro vegetazione. Le paludi sono zone umide con alberi, mentre una palude è una zona umida che non ha alberi. Una palude contiene aree di terreno che sono sature di acqua e il suo terreno è fatto di un materiale chiamato torba, che è composto da vegetazione accumulata e non deturpata. Le paludi sono come le paludi, ma la loro acqua è sotterranea, mentre una palude è bagnata principalmente dalle precipitazioni. Le paludi e le paludi sono più ricche di nutrienti e produttive delle paludi e delle paludi. Le zone umide sono spesso ricche di biodiversità e sono importanti per l’allevamento e la migrazione di uccelli e fiori selvatici. Svolgono un ruolo importante assorbendo l’acqua piovana, prevenendo le inondazioni rallentando la velocità con cui l’acqua raggiunge i sistemi fluviali. Fungono anche da filtro per i rifiuti agricoli, perché le piante e i microbi delle zone umide possono disintossicare i residui altrimenti dannosi, purificando così quest’acqua.

Impatti e problemi

Molte attività umane minacciano la salute degli ecosistemi di acqua dolce. Ad esempio, le piogge acide create dalle emissioni di zolfo (S) e ossido di azoto (NO) trasformano molti laghi e torrenti acidi, lasciandoli incapaci di supportare varie specie di pesci. La costruzione di dighe per creare centrali idroelettriche blocca le rotte dei pesci migratori come il salmone. La deforestazione aggiunge limo a un torrente o fiume e lo rallenta, il che può aumentare le inondazioni.

Le zone umide sono tra gli ecosistemi più vulnerabili. Il cinque per cento della superficie degli Stati Uniti è occupato da zone umide che ospitano un terzo delle specie in via di estinzione. Sono spesso situati vicino alle aree urbane, dove sono un obiettivo attraente per il drenaggio e lo sviluppo. Spesso si riempiono di sedimenti, che a volte vengono aggiunti dalla costruzione di strade e dal deflusso agricolo, e questo può convertirli in un ambiente terrestre. Gli Stati Uniti hanno perso quasi 500.000 acri (200.000 ettari) di zone umide ogni anno dal 1950 alla metà degli anni 1970 prima che la loro importanza ecologica è stata realizzata.

Ripristinare l’approvvigionamento idrico è a volte tutto ciò che è necessario per ripristinare una zona umida. Un esempio è il delta dove i fiumi Tigri ed Eufrate sfociano nel Golfo Persico. Questa zona era la patria di un gruppo di persone chiamate gli arabi della palude, che risiedevano su piattaforme galleggianti e vivevano fuori dalla palude. Durante la guerra Iran-Iraq del 1980-1988, Saddam Hussein costrinse la maggior parte di queste persone dalle loro case e prosciugò le paludi, bruciandole in seguito. Dopo la caduta di Hussein, le Nazioni Unite e i restanti arabi delle paludi ripristinarono l’acqua nell’area. Parte della flora e della fauna originali hanno iniziato a tornare, anche se ci vorranno molti anni prima che questa zona umida venga ripristinata al suo stato precedente.

Vedi anche Ecosistemi acquatici; Estuari; Ecosistemi marini; Oceani e coste; Fiumi e corsi d’acqua

BIBLIOGRAFIA

Libri

Cunningham, W. P., and A. Cunningham. Scienza ambientale: una preoccupazione globale. New York: McGraw-Hill Edizione internazionale, 2008.

Kaufmann, Robert, e Cutler Cleveland. Scienze Ambientali. New York: McGraw-Hill, 2007.per maggiori informazioni clicca qui. “Ecosistemi acquatici.”http://www.ec.gc.ca/water/en/nature/aqua/e_ecosys.htm (accesso 17 aprile 2008).

Museo di Paleontologia dell’Università della California. “Il bioma d’acqua dolce.”http://www.ucmp.berkeley.edu/exhibits/biomes/freshwater.php (accesso 17 aprile 2008).

Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti. “Biodiversità acquatica.” http://www.epa.gov/bioindicators/aquatic (accesso 17 aprile 2008).

Susan Aldridge

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