Perché le arachidi sono molto peggiori di altre allergie

Gli allergeni alimentari sono il flagello del moderno lunchbox scolastico. Molti alimenti contengono proteine che possono scatenare una reazione immunitaria sovradimensionata e una delle più feroci è l’umile arachide.

Circa il 3% dei bambini in Australia ha un’allergia alle arachidi e solo 1 su 5 di loro può aspettarsi di superarla. Per queste persone sfortunate, anche tracce di arachidi possono innescare una reazione allergica fatale.

Ma cosa distingue l’arachide dagli altri dadi? Perché è così bravo ad essere un allergene?

Per rispondere a questo, dobbiamo esplorare il percorso dall’allergene all’allergia, e proprio di cosa si tratta un allergene che innesca una risposta dal sistema immunitario.

Come il cibo arriva al sistema immunitario

Prima di entrare in contatto con il sistema immunitario, un allergene nel cibo deve superare una serie di ostacoli. In primo luogo deve passare attraverso il processo di produzione alimentare e quindi sopravvivere alle sostanze chimiche e agli enzimi dell’intestino umano, oltre a attraversare la barriera fisica del rivestimento intestinale.

Dopo aver raggiunto tutto questo, l’allergene deve ancora avere le caratteristiche identificative che attivano il sistema immunitario per rispondere.

Molti allergeni alimentari raggiungono con successo questo, alcuni meglio di altri. Questo ci aiuta a capire perché alcune allergie alimentari sono peggiori di altre.

Gli allergeni più potenti—come le arachidi—hanno molte caratteristiche che consentono loro di superare queste sfide, mentre altri dadi mostrano questi tratti in misura minore.

Forza nei numeri

La prima caratteristica che molti alimenti allergenici hanno, in particolare le arachidi, è la forza nei numeri. Sia le noci che le arachidi contengono più allergeni diversi. All’ultimo conteggio, gli anacardi contengono tre allergeni, le mandorle ne hanno cinque, le noci e le nocciole ne hanno 11 e le arachidi sono caricate con non meno di 17.

Ogni allergene ha una forma unica, quindi il sistema immunitario riconosce ciascuno in modo diverso. Più allergeni contenuti in un singolo alimento, maggiore è la potenza. Inoltre, molti di questi allergeni hanno anche numerosi siti di legame sia per gli anticorpi che per le cellule immunitarie specializzate, aumentando ulteriormente la loro potenza.

Più forte attraverso bruciante

Il primo ostacolo per un allergene alimentare è il processo di produzione alimentare. Molte noci vengono tostate prima del consumo. Per la maggior parte degli alimenti, il riscaldamento cambia la struttura delle proteine in un modo che distrugge le parti che innescano una risposta immunitaria. Questo li rende molto meno potenti come allergeni.

Questo non è il caso di molte noci: gli allergeni presenti in mandorle, anacardi e nocciole sono sopravvissuti alla tostatura senza perdita di potenza.

E per i principali allergeni di arachidi, è ancora peggio. La torrefazione li rende più potenti.

Il guanto di sfida dell’intestino

Da qui, l’allergene dovrà sopravvivere alla distruzione sia da parte dell’acido gastrico che degli enzimi digestivi all’interno dell’intestino umano. Molti allergeni di noci hanno la capacità di eludere la digestione in una certa misura.

Alcuni hanno semplicemente una struttura robusta, ma gli allergeni di arachidi inibiscono attivamente alcuni degli enzimi digestivi dell’intestino. Questo li aiuta a raggiungere in modo sicuro l’intestino tenue, dove gli allergeni devono quindi attraversare il rivestimento intestinale per avere contatto con il sistema immunitario.

Questo è dove gli allergeni di arachidi si distinguono davvero dalla maggior parte degli altri allergeni. Hanno la capacità di attraversare le cellule intestinali che compongono il rivestimento dell’intestino. Date le loro dimensioni relative, questo è come un autobus che si stringe attraverso un lembo di gatto.

Gli allergeni dell’arachide compiono questa impresa notevole alterando i legami che tengono insieme le cellule dell’intestino. Possono anche attraversare il rivestimento dirottando la capacità dell’intestino di spostare le sostanze. Una volta attraversati, gli allergeni avranno accesso al sistema immunitario e da lì verrà innescata una risposta allergica.

La combinazione di allergeni multipli, numerosi siti di legame immunitario, stabilità al calore, stabilità della digestione, blocco degli enzimi e l’effetto sul rivestimento intestinale rendono l’arachide un dado veramente brutto.

Dove da qui?

Questo ci lascia con una domanda fastidiosa: se le arachidi sono così potenti, perché non tutti sviluppano un’allergia alle arachidi? Ancora non lo sappiamo.

Recentemente, un potenziale vaccino sviluppato da ricercatori della University of South Australia ha mostrato promesse nella riprogrammazione del sistema immunitario dei topi e del sangue prelevato da persone con allergia alle arachidi. Questo si tradurrà in un potenziale trattamento per l’allergia alle arachidi? Dovremo aspettare e vedere.

Per ora, più impariamo a conoscere l’azione degli allergeni e più comprendiamo i loro effetti sul nostro corpo, più possiamo sviluppare nuovi modi per fermarli. E alla fine, potremmo superare in astuzia questi pazzi intelligenti per sempre.

Questo articolo è ripubblicato dalla Conversazione sotto una licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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