Qual è la radice della sterotipizzazione razziale?

La maggior parte degli scienziati sarebbe entusiasta di vedere argomenti relativi alla loro ricerca sul telegiornale della sera. Per Keith Maddox, PhD, e i suoi studenti, tali notizie sono fin troppo frequenti.

Maddox dirige il Tufts University Social Cognition (TUSC) Lab, studiando le basi socio-cognitive di stereotipi, pregiudizi e discriminazioni. Ultimamente, molti dei suoi argomenti di ricerca hanno una sensazione strappata dai titoli.

Lo scorso maggio, quando due uomini sono stati pugnalati mortalmente su un treno a Portland, Oregon, dopo essere intervenuti quando una donna musulmana veniva molestata, ha richiamato alla mente la ricerca di Maddox su come affrontare i pregiudizi. Mentre un risultato così estremo non è tipico, il crimine ha illustrato l’importanza di capire come le persone percepiscono coloro che parlano contro il razzismo.

Allo stesso modo, a giugno, quando la casa della stella del basket LeBron James è stata vandalizzata con un insulto razzista, ha ispirato conversazioni sull’intersezione di stereotipi basati su razza, fama e ricchezza—un’altra area di ricerca attiva per Maddox.

” Molte persone avrebbero detto che per le persone che hanno soldi, la razza non ha importanza. L’aneddoto di LeBron James suggerisce che non è vero”, dice Maddox. Capire come la razza interagisce con altre categorie, come la socioeconomia o lo status di celebrità, ci permette di avere conversazioni più sfumate—e accurate—sul razzismo e sul pregiudizio, aggiunge.

Deconstructing stereotypes

Maddox ha lanciato il TUSC Lab nel 1997 e ha finanziato la sua ricerca principalmente attraverso il supporto del dipartimento e una serie di piccole sovvenzioni e tasse che guadagna da impegni di conversazione e consulenza su questioni di pregiudizi e pregiudizi razziali. “Sono un sacco di elastici, ma lo teniamo insieme”, dice.

Il team di Tufts University Social Cognition Lab, da sinistra a destra: Dr. Keith Maddox, Lindsay Hinzman, Dr. Alex Borgella, Jennifer Perry e Chelsea Critle.Questi fondi in genere supportano due o tre studenti laureati e ovunque da cinque a 15 studenti universitari, a seconda del semestre e dei progetti sulla sua formazione. Maddox e i suoi studenti usano un approccio sperimentale per studiare le strutture mentali e i processi alla base del modo in cui le persone percepiscono e pensano alle altre persone, spesso in contesti interrazziali.

Un obiettivo di lunga durata della ricerca è un fenomeno noto come bias fenotipicità razziale. Maddox e altri hanno dimostrato che i neri americani con caratteristiche più afrocentriche, come la pelle più scura, i capelli più grossolani e le labbra più piene, tendono ad essere percepiti in modo più negativo e più stereotipato rispetto a quelli con caratteristiche meno tipicamente afrocentriche—anche dai membri del proprio gruppo razziale (Personality and Social Psychology Review, Vol. 8, n. 4, 2004).

Nel corso degli anni, Maddox e i suoi membri del laboratorio hanno esplorato molteplici variazioni su quel tema. Il suo studente laureato Jennifer Perry, per esempio, sta studiando come le persone allocare la loro attenzione verso gli altri in base a come tipico sono della loro razza.

Altri progetti mirano a comprendere gli stereotipi che abbiamo sulle persone che non assomigliano a noi. Ma la squadra di Maddox è interessata a scavare più a fondo dell’ampio divario bianco-nero. Lui e la studentessa Lindsay Hinzman hanno esplorato come le persone concettualizzano vari sottogruppi di persone provenienti da diversi gruppi razziali (Journal of Experimental Social Psychology, Vol. 70, 2017). Mentre la maggior parte di noi ha nozioni preconcette su ampie categorie razziali, i ricercatori hanno scoperto che in realtà è più probabile fare affidamento su stereotipi sui sottogruppi, come “atleti neri” o “uomini d’affari bianchi”, quando si formulano giudizi.

“Gli stereotipi più ampi che abbiamo sui neri sono in qualche modo informativi, ma ciò che in realtà viene usato sono i tuoi stereotipi di sottogruppo sulle donne nere o sugli atleti neri”, spiega Maddox. “Comprendere le intersezioni di queste categorie può darci una prospettiva più sfumata.”

Rilevanza nel mondo reale

Maddox è sempre stato interessato a sviluppare un resoconto teorico dei processi che sono alla base degli stereotipi e dei pregiudizi. Questo è ancora un tema importante della sua ricerca, anche se in questi giorni è spesso alla ricerca di collegamenti tra teoria e situazioni di vita reale. “È stato un passaggio dal cercare di capire come gli stereotipi funzionano teoricamente alla comprensione di come si svolge in contesti che potrebbero avere rilevanza nel mondo reale”, dice.

Alcuni progetti, ad esempio, esplorano i fattori che motivano le persone a confrontarsi con i pregiudizi razziali e come coloro che sfidano i pregiudizi vengono percepiti dagli altri.

In alcuni ambienti, può essere permaloso anche suggerire che esiste un pregiudizio razziale. “Se lo porti in un contesto interrazziale, può sfidare l’idea della maggioranza delle persone che il mondo è un posto giusto. Sconvolge lo status quo”, dice. “Di conseguenza, i neri che sollevano l’idea spesso sperimentano contraccolpi. C’è questa idea che stanno ‘giocando la carta della corsa’”, dice.

In uno studio con l’ex studentessa Jennifer R. Shultz, PhD, ha scoperto che gli osservatori bianchi erano più propensi a mostrare contraccolpi contro persone che hanno fatto affermazioni estreme di pregiudizi razziali quando il comunicatore era nero piuttosto che bianco. Tuttavia, altri fattori hanno influenzato il modo in cui un comunicatore è stato percepito, inclusa la qualità della sua argomentazione e le convinzioni dell’ascoltatore sulla meritocrazia (Personality and Social Psychology Bulletin, Vol. 39, n. 3, 2013). In altre parole, c’è ancora molto da disfare per capire il modo migliore per affrontare i pregiudizi razziali.

Ma Maddox e il suo team ci stanno provando, un pezzo alla volta. Recentemente, hanno esplorato come l ” ansia può ottenere nel modo di avere un dialogo interrazziale produttivo.

Anche le persone ben intenzionate che sono preoccupate per la giustizia razziale possono sentirsi in apprensione per tali conversazioni. Quell’ansia può indurre le persone a diventare agitate o distratte o a mostrare comportamenti non verbali involontari che ostacolano la conversazione produttiva. E in alcuni casi, potrebbe impedire che queste discussioni importanti si svolgano affatto.

In un altro studio, Maddox, Schultz e collaboratori hanno reclutato partecipanti bianchi per discutere le relazioni razziali nel campus. Ai partecipanti è stata data la possibilità di parlare con un partner di conversazione bianco o nero. I partecipanti bianchi erano più propensi a scegliere i partner di conversazione bianchi.

Ma in alcuni casi, i ricercatori hanno dato istruzioni ai partecipanti in anticipo, facendo loro sapere che qualsiasi ansia che potrebbero provare era normale e che la scelta di partecipare a conversazioni interrazziali potrebbe ridurre l’ansia futura in situazioni simili. In questi casi, i partecipanti bianchi erano più propensi a scegliere di parlare con il nero che con i partner bianchi (Translational Issues in Psychological Science, Vol. 1, n. 4, 2015).

Codificando il loro comportamento non verbale, Maddox e Schultz hanno scoperto che i partecipanti bianchi erano complessivamente più impegnati quando sceglievano di parlare con un partner di conversazione nero contro bianco sulle relazioni razziali. Ma l ” intervento li ha ispirati a spingere oltre la loro ansia e scegliere un partner nero quando non avrebbero potuto farlo altrimenti. “Solo chiamando l’elefante nella stanza li ha incoraggiati a prendere la decisione di parlare con qualcuno con cui normalmente non potrebbero parlare”, dice Maddox. “Non è che l’intervento li abbia resi meno ansiosi, ma li ha incoraggiati a fare una scelta che vorremmo vedere più spesso nella società.”

Buono per una risata

Gli studenti di Maddox spesso iniziano a ricercare propaggini dei suoi progetti esistenti, come quelli sul bias di fenotipicità razziale o sul bias di confronto. Ma mentre affinano le loro abilità sperimentali, li esorta a prendere la loro ricerca in nuove direzioni. “L’obiettivo è che quando hanno finito, hanno qualcosa che appartiene a loro”, dice.

È così che l’umorismo ha trovato la sua strada nel laboratorio di Maddox, per gentile concessione di Alex Borgella, PhD, un laureato del 2017 che ora è un assistente professore di psicologia al Bates College. Borgella era interessato a capire l ” umorismo ruolo gioca nelle relazioni interrazziali-un settore che era nuovo per Maddox, ma uno ha incoraggiato Borgella di esplorare.

Nella sua ricerca di tesi, Borgella ha dimostrato che quando i membri di un gruppo di minoranza stigmatizzato usano umorismo autoironico, può aiutare a disarmare le persone che potrebbero altrimenti essere a disagio con i membri di quel gruppo. Nonostante i possibili benefici interpersonali, però, quelle battute non sembrano fare molto per cambiare idea. “Deprecare l’umorismo potrebbe far sentire i membri del gruppo di maggioranza più a loro agio con quella persona individualmente, ma possono ancora provare pregiudizio verso il gruppo della persona”, spiega Borgella.

I comici usano spesso l’umorismo razziale per attirare l’attenzione su argomenti seri, dice Borgella. Ma non è chiaro se le battute sui talk show a tarda notte spostino la causa in avanti. “L’umorismo razziale può portare questi problemi alla ribalta”, dice Maddox, ma c’è altro da imparare su come sfruttare il potere di una risata per il bene sociale.

La studentessa laureata del terzo anno Chelsea Critle ha continuato con alcune delle ricerche sull’umorismo, oltre a un progetto su come affrontare i pregiudizi e un altro guardando le esperienze di vita all’incrocio tra razza e genere. Come Crittle, molti degli studenti di Maddox finiscono per giocoleria più progetti di ricerca. Questi portafogli di ricerca completi spesso portano gli studenti a collaborare tra loro o con ricercatori in altri laboratori.

“La cultura del programma di psicologia sociale Tufts è estremamente collaborativa e solidale, e il nostro laboratorio riflette anche quella cultura” dice Perry. “Ci viene data molta libertà, quindi se vuoi essere collaborativo, devi uscire e fare quelle connessioni e proporre progetti e farlo per te stesso.”

Maddox accetta di adottare un approccio rilassato per guidare gli studenti. Tende a dare loro spazio per perseguire le proprie idee sulle proprie linee temporali. Quando gli viene chiesto di descrivere i suoi punti di forza, lui risponde, “Io tendo ad essere abbastanza rilassato.”Che dire delle sue debolezze? “Tendo ad essere abbastanza rilassato”, ride.

È vero, a volte gli studenti gli chiedono di dare loro scadenze per aiutarli a rimanere in pista. Ma Maddox riesce ad essere di supporto e accessibile senza microgestione, dice Perry. “Riconosce che siamo capaci e ci permette di essere i nostri ricercatori indipendenti.”

Fare la differenza

Guardare a un problema sociale tempestivo da un punto di vista della cognizione sociale può essere difficile per tutti in laboratorio. “Capisco la rilevanza della mia ricerca per problemi sociali molto reali. Allo stesso tempo, vedo cose come Philando Castile e Alton Sterling e mi chiedo: “Come può il mio lavoro fare una vera differenza?'”dice Crittle. “A volte è frustrante ea volte è motivante. Dipende dal giorno e dalla copertura mediatica.”

Maddox sente anche quella tensione. “Voglio capire stereotipi e pregiudizi, ma non è solo quello che voglio sapere. Voglio sapere per fare qualcosa al riguardo”, dice. Eppure, come scienziato sociale, ha ricevuto poca formazione nello sviluppo di applicazioni pratiche dal suo lavoro. E la sua formazione scientifica può renderlo riluttante a sostenere che ha soluzioni. “La prospettiva dello scienziato è che devi lasciare spazio al dubbio. Devi aprire la tua mente alla possibilità che ciò che sai ora non sia sempre vero. Che gioca nella reticenza degli scienziati di comunicare ciò che sanno.”

Nonostante questa esitazione, si è spinto fuori dalla sua zona di comfort fondando l’Applied Diversity Science Initiative (ADSI) a Tufts. Il programma attinge dalla ricerca per sviluppare e testare programmi e politiche per promuovere la diversità e l’inclusione. ADSI lavora con la Scuola di Arti e Scienze e la Scuola di Ingegneria, ognuno dei quali ha sviluppato programmi per portare più studenti provenienti da gruppi sottorappresentati a Tufts e per capire le sfide che devono affrontare una volta arrivati lì.

” È difficile passare da ciò che sono stato addestrato a fare per tradurre questo nel mondo reale. Ma sono disposto a fare alcuni errori mentre impariamo e miglioriamo”, dice.

Nonostante le sfide personali e il flusso costante di copertura di notizie scoraggiante, Maddox è cautamente ottimista sul fatto che la società sta prendendo passi verso la giustizia razziale. “C’è contesa di sicuro, ma sembra anche esserci più supporto per il cambiamento. Come qualsiasi cosa, è una conversazione con alti e bassi”, dice. “Ma se non ne stiamo parlando, non stiamo facendo progressi. Penso sia meglio che stiamo parlando.”

“Lavoro di laboratorio” illumina il lavoro che gli psicologi stanno facendo nei laboratori di ricerca a livello nazionale. Per leggere le rate precedenti, vai a www.apa.org/monitor/digital / e la ricerca di ” Lavoro di laboratorio.”

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