Yale University

Il luogo più biodiverse sulla terra, la foresta pluviale amazzonica brulica di vita. Migliaia di specie arboree, 50.000 specie di altre piante e centinaia di migliaia di insetti si trovano in tutti gli habitat forestali della regione. Anche se la grandezza e la complessità della vita in Amazzonia rende una sintesi abbastanza difficile, le seguenti caratteristiche generali possono essere di solito essere osservati.

Struttura forestale

Le foreste umide del bacino amazzonico sono normalmente foreste sempreverdi stratificate con 3-4 strati di vegetazione: sotto-piano, sotto-canopy, canopy e occasionalmente lo strato emergente. Gli alberi emergenti raggiungono fino a 50-60 metri di altezza, sopra il baldacchino della foresta. Lo strato del baldacchino è in media di 25-30 metri di altezza e forma una massa di copertura continua dell’albero. Il sub-baldacchino è spesso dominato da palme, e contiene alberi che aspettano aperture di luce per raggiungere nel baldacchino. Lo strato sottobosco contiene piccoli alberi e arbusti spesso con adattamenti morpohological per sopravvivere in condizioni di scarsa luce e adattamenti chimici per la protezione contro i predatori.

Mentre le foreste tropicali sembrano spesso tranquille sul terreno, la chioma della foresta brulica di vita. Gli alberi della foresta pluviale amazzonica supportano centinaia di specie di viti ed epifite come orchidee, bromelie e muschi. Più che piante, il baldacchino fornisce la struttura per gli uccelli e gli animali arboricoli come bradipi e scimmie. La vita più abbondante nella foresta pluviale, tuttavia, sono gli insetti; gli studi trovano migliaia di specie in un ettaro di foresta tropicale. Una delle prime stime dell’incredibile diversità della chioma della foresta pluviale è stata stimata nel 1982 da Terry Erwin presso la stazione di ricerca Smithsonian Institution di Panama.

Amazon forest soil

A differenza dei terreni temperati, la maggior parte dei terreni tropicali sono estremamente vecchi e alterati, fornendo poco apporto di nutrienti. Inoltre, i nutrienti nella lettiera delle foglie vengono rapidamente scomposti e vengono assorbiti dalle radici delle piante poco profonde vicino alla superficie del suolo, oppure vengono rapidamente lisciviati o lavati via dalle frequenti piogge.

La vegetazione densa porta anche all’acidità del suolo e ad elevate quantità di alluminio e ferro che possono essere tossici per molte piante e ridurre la quantità di fosforo disponibile, un importante nutriente vegetale. A causa dell’età e della natura altamente alterata di molti terreni tropicali, il fosforo è limitato, rendendo i terreni della foresta pluviale spesso incompatibili con l’agricoltura permanente. Per gestire queste sfide, i popoli nativi praticavano lo spostamento della coltivazione in cui gli appezzamenti agricoli venivano ruotati con la foresta, così come la policoltura, con colture perenni.

Caratteristiche della pianta

Gli alberi della foresta pluviale sono massicci, non solo nella loro chioma ma anche nelle loro radici. Le radici poco profonde e/o contraffatte sono comuni a causa del fatto che la maggior parte dei nutrienti si trova vicino alla superficie del suolo; i contrafforti aiutano anche con la stabilità nei terreni umidi. Molte piante nelle foreste tropicali hanno anche radici aeree, ad esempio nei fichi strozzatori (Ficus spp.). La corteccia sugli alberi tropicali è solitamente liscia e sottile, invece della spessa corteccia strutturata delle foreste secche o temperate. La corteccia liscia impedisce agli epifiti e alle liane di crescere sulla superficie dell’albero, oltre a ridurre il rischio di infezioni fungine. Le foglie sono spesso cerose con punte a goccia per versare l’acqua in eccesso e prevenire la perdita di nutrienti.

Altri importanti adattamenti vegetali includono la miriade di difese contro i predatori – i milioni di erbivori in attesa di divorare le foglie delle piante. Molte piante tropicali sviluppano difese chimiche come alcaloidi (caffeina, nicotina), tannini, saponine e altri composti attivi che proteggono la pianta da insetti, agenti patogeni e altri animali. Un’altra difesa è il lattice, famoso negli alberi della gomma (Hevea spp.) e molte altre piante delle Euphorbiaceae e di altre famiglie. Molte altre piante amazzoniche hanno relazioni mutualistiche con insetti e altri organismi per autodifesa, come fornire habitat o cibo per le formiche mordenti, che a loro volta proteggono la pianta dall’attacco degli insetti erbivori.

Le foreste della foresta pluviale amazzonica ospitano anche una notevole serie di meccanismi di impollinazione e dispersione dei semi. All’interno della foresta, specialmente nel sottobosco, è disponibile poco vento per impollinare i fiori e disperdere i semi, così molte piante hanno sviluppato relazioni elaborate con insetti e altri animali. Vari tipi di fiori presentano colori, aromi e ricompense di nettare per attirare impollinatori come api, farfalle, falene e colibrì. Le piante si sono anche evolute per creare frutti commestibili e coperture di semi per facilitare la dispersione con animali della foresta pluviale come formiche, tucani, pipistrelli e agoutis. Le caratteristiche delle piante della foresta pluviale e la dispersione dei semi costituiscono la base della teoria della dipendenza dalla densità dell’ecologia, in cui le piante evolvono i tratti per disperdere il loro seme e garantire una maggiore sopravvivenza più lontano dalla pianta madre. È interessante notare che queste caratteristiche, così come il frequente lieve disturbo di eventi come le cadute di alberi, sono considerati uno dei principali fattori che portano alla grande biodiversità delle foreste pluviali tropicali. Un recente studio del ricercatore di Yale Simon Queenborough indica l’impatto dei disturbi del livello micro da fronde di palma e peccari sulle comunità vegetali nell’Amazzonia ecuadoriana.

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